Vänta, varför finns det ett kamerahål i den här colamaskinen?

Om du nyligen har besökt en snabbmatsrestaurang som Wendy’s eller Burger King eller en biograf som AMC, finns det en god chans att du har tagit en drink från ett modernt pekskärmsuttag.

Maskinen i fråga, kallad Coca-Cola Freestyle, lanserades 2009 och låter kunderna välja mellan mer än 100 drinkar och smaker – från den traditionella Coca-Cola eller Sprite till populära drycker som smaksatt ingefärsöl. Även om kolsyrasnobbar har varit kända för att klaga på att dessa läskfontäner läcker rester från en drink till nästa häll, är Freestyle-enheterna så populära att mer än 50 000 av dem är i allmänt bruk.

Och ändå, allteftersom tiden går, dyker det ibland upp ett mysterium om maskinerna… Om du tittar noga, varför verkar många av dem ha en liten kameralins ovanför pekskärmen?

Den här frågan började med ett tips som skickades vidare till den här reportern: En säljare på ett Big Tech-företag hade skryt om att Coca-Cola använde kameror för att ta bilder av läskkunder och sedan arbetade med molnjätten för att ge insikter om de vinnande kundrelationerna. Ansiktsreaktioner när vissa smaker blandas till en skräddarsydd drink. Med dessa data, går tanken, kan Coca-Cola få nya insikter om nya smaker man bör överväga att göra.

En källa som arbetat för Coca-Cola i många år berättade historien Tillgångar De hade hört ett liknande rykte men kunde inte bekräfta det med säkerhet. Vissa Reddit-inlägg tog också upp frågan om kamerahålet och gav för det mesta otillfredsställande svar. Och ett Coca-Cola-specifikationsblad som hittats online för en av Freestyle-modellerna listar en integrerad kamera som en av läskfontänens delar, tillsammans med “framtida rörelsedetektering och ansiktsigenkänning.” Hmmm.

Medan en kamera integrerad i en läskmaskin kan låta absurt, använder företag och mötesplatser i allt högre grad nya tekniker för ansiktsanalys och igenkänning på offentliga platser. MSG Entertainment, som äger idrottsarenan Madison Square Garden samt andra arenor som Radio City Music Hall, använde nyligen ansiktsigenkänningsteknik för att förbjuda advokater för företag som är inblandade i tvister med företaget från att delta i evenemang på dess arenor i New York. Fler och fler flygplatser lägger också till det i säkerhetskontrollerna. Och bara i februari i år uppmanade studenter vid University of Waterloo administratörer att ta bort varuautomater som i hemlighet hade ansiktsanalysteknik inbyggd i sig.

Så vad säger Coca-Cola om allt detta?

En talesman för företaget, Scott Leith, sa i ett uttalande: “Kamerans funktioner ingick i tidigare design och testades i en laboratoriemiljö 2018 och 2019. Företaget har inga planer på att använda kameror i framtiden.”

Leith gick inte in i detalj om huruvida maskinerna på fältet fortfarande har kameror eller testernas exakta karaktär. En patentansökan som lämnades in sommaren 2018 av två tidigare Coca-Cola-anställda kan dock ge en ögonblicksbild av avsikten, och säger att systemet “kan kunna bestämma konsumentens humör.”

“Till exempel, om en konsument som verkar upprörd verkar gladare efter att ha serverats en dryck och/eller om konsumenten njöt av drycken”, står det. “Sådana data kan också användas för att identifiera nya blandningar som konsumenterna föredra…På detta sätt kan helt nya dryckeskombinationer skapas och främjas.” Detta resonemang är mycket likt det ursprungliga tipset som denna reporter fick.

Applikationen citerade också potentialen för en dryckesautomat för att identifiera demografisk information om en kund “för marknadsföringsändamål såväl som en förbättrad konsumentupplevelse.”

“Processen kan innefatta stegen att samla in fysiska egenskaper hos konsumenten, matcha dessa fysiska egenskaper hos konsumenten med demografiska egenskaper, erbjuda konsumenten ett urval av drycker baserat på de matchade demografiska egenskaperna och tillhandahålla en dryck till konsumenten”, meddelandet uppger Application read.

Men det finns lite mer. Förra månaden refererade en fallstudie på webbplatsen för ett AI-företag som heter Quantiphi arbete med ett ansiktsigenkänningsprojekt relaterat till Coca-Cola Freestyle-maskinen.

“Varje varuautomat är utrustad med en kamera som fångar en bild av varje kund som interagerar med maskinen”, säger fallstudien på Quantiphis webbplats. “Coca Colas marknadsföringsteam ville använda dessa bilder för att få insikter i konsumenternas preferenser och användningsmönster”, inklusive för att “analysera vilka typer av ‘mocktails’ som deras konsumenter föredrar.”

Mocktailsna i fråga hänvisar till en freestyle sodafontänskund som skapar sin egen drink genom att blanda två eller flera smaker tillgängliga från maskinen.

Fallstudien säger också att Quantiphi “utvecklade en anpassad maskininlärningsmodell tränad på 8 000 till 10 000 bilder som kan känna igen kunddemografi… med hjälp av ansiktsigenkänning.” Detta är vad Cocas marknadsföringsteam säger – Cola kan fånga och utvärdera kunddemografisk data, som sedan används för att utveckla riktade marknadsföringsstrategier och introducera potentiella enskilda produkter för att driva tillväxt.”

En talesman för Quantiphi, Hadley Mayes, sa att partnerskapet bildades 2017 men att det bara var ett experiment. Quantiphi tog senare bort fallstudien från sin webbplats Tillgångar frågade om det och sa att det inte speglade företagets nuvarande kapacitet. Mayes avböjde att ge ytterligare information om initiativet, som platsen för evenemanget eller om det hölls i en offentlig miljö, med hänvisning till ett sekretessavtal.

Idag visas fortfarande tusentals Coca-Cola Freestyle-maskiner offentligt, med en extra plats för en kamera och några frågor om hur företaget har använt kamerorna hittills. Om du har någon information vill den här reportern gärna veta mer.

Och här är vad mer som händer i tekniska nyheter idag.

Jason Del Rey

Vill du skicka tankar eller förslag till Data Sheet? Skriv ett meddelande här.

Resten av dagens datablad skrevs av Alexei Oreskovic.

Den här historien publicerades ursprungligen på Fortune.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *