Sällsynta fossil avslöjar att unga tyrannosaurier hade en förkärlek för babydinosaurier

Anmäl dig till CNN:s Wonder Theory vetenskapsnyhetsbrev. Utforska universum med nyheter om fascinerande upptäckter, vetenskapliga framsteg och mer.

Forskare har hittat en tyrannosaurs sista måltid perfekt bevarad i maghålan.

Vad stod på menyn för 75 miljoner år sedan? Bakbenen på två babydinosaurier, enligt en ny studie av fossilet som publicerades i fredags i tidskriften Science Advances.

Dinosauries tarmar och konkreta bevis på deras diet finns sällan bevarade i fossilregistret, och det är första gången som maginnehållet i en tyrannosaurie har exponerats.

Det gör den här upptäckten särskilt spännande, sa medförfattaren Darla Zelenitsky, paleontolog och docent vid University of Calgary i Alberta.

“Tyrannosaurier är dessa stora rovdjursarter som strövade omkring i Alberta och Nordamerika i den sena kritatiden. Dessa var den ikoniska toppen eller topprovdjuren som vi alla har sett i filmer, böcker och museer. De gick på två ben (och hade väldigt korta armar), sa Zelenitsky.

”Det var en kusin till T. rex som dök upp senare, för 68 till 66 miljoner år sedan. T. rex är den största av tyrannosaurierna, Gorgosaurus var något mindre, kanske 9 eller 10 meter (33 fot) lång när den var fullvuxen.”

Darla Zelenitsky, docent vid University of Calgary, och François Therrien, curator för dinosauriepaleoekologi vid Royal Tyrrell Museum i Alberta, står bredvid det unga Gorgosaurus-exemplaret.  - Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

Darla Zelenitsky, docent vid University of Calgary, och François Therrien, curator för dinosauriepaleoekologi vid Royal Tyrrell Museum i Alberta, står bredvid det unga Gorgosaurus-exemplaret. – Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

Tyrannosaurien i fråga, en ung Gorgosaurus libratus, skulle ha vägt cirka 772 pund (350 kg) vid tidpunkten för sin död – mindre än en häst – och nått 13 fot (4 meter) i längd.

Varelsen var mellan 5 och 7 år gammal och verkade vara kräsen med vad den åt, sa Zelenitsky.

“Dess sista och näst sista måltid var dessa små fågelliknande dinosaurier, Citipes, och tyrannosaurien åt faktiskt bara bakbenen på vart och ett av dessa bytesdjur. Det finns egentligen inga andra skelettrester av dessa rovdjur i maghålan. Det är bara bakbenen.

“Den måste ha … dödat dessa två citipes vid olika tidpunkter och sedan slitit av bakbenen, ätit upp dem och lämnat resten av kadaverna bakom sig”, tillade hon. “Självklart hade den här tonåringen en aptit på trumpinnar.”

En illustration visar en Gorgosaurus libratus som äter dinosaurier av arten Citipes elegans.  - Julius Csotonyi/Royal Tyrrell Museum of PalaeontologyEn illustration visar en Gorgosaurus libratus som äter dinosaurier av arten Citipes elegans.  - Julius Csotonyi/Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

En illustration visar en Gorgosaurus libratus som äter dinosaurier av arten Citipes elegans. – Julius Csotonyi/Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

De två babydinosaurierna var båda medlemmar av arten Citipes elegans och var mindre än ett år gamla när Tyrannosaurus jagade dem, fann forskarna.

Det nästan kompletta skelettet hittades i Dinosaur Provincial Park i Alberta 2009.

Det var inte direkt uppenbart att tyrannosaurens maginnehåll var bevarat, men personalen på Royal Tyrrell Museum i Drumheller, Alberta, lade märke till små utskjutande ben när de förberedde fossilet i labbet och tog bort en sten från bröstkorgen för att undersöka den närmare.

“Titta och se, inuti dess mage fanns hela bakbenen på två dinosauriebabyar, båda under ett år gamla,” sa medförfattaren François Therrien, museets curator för dinosauriepaleokologi, i ett uttalande.

Paleontologerna kunde bestämma åldern på både rovdjuret och dess bytesdjur genom att analysera tunna skivor från de fossiliserade benen.

“Det finns tecken på tillväxt som ringarna på ett träd. Och vi kan i huvudsak berätta hur gammal en dinosaurie är baserad på benstruktur, säger Zelenitsky.

Förändrad aptit hos topprovdjur

Fossilet är det första tydliga beviset på ett länge misstänkt kostmönster hos stora rovdinosaurier, säger paleoekologen Kat Schroeder, en postdoktor vid Yale Universitys institution för jord- och planetvetenskap, som inte var involverad i forskningen.

Den unga tyrannosaurien åt inte vad dess föräldrar åt. Paleontologer tror att dess kost har förändrats under hela livet.

“Stora, robusta tyrannosaurier som T. rex har bettkrafter som är tillräckligt starka för att träffa ben när de äter, och därför vet vi att de har bitit megaväxtätare som Triceratops,” sa Schroeder via e-post. “Unga tyrannosaurier kan inte bita lika djupt och lämnar därför inte sådana ätspår.”

Den röda fyrkanten markerar platsen för det bevarade tarminnehållet i Gorgosaurus libratus.  - Royal Tyrrell Museum of PalaeontologyDen röda fyrkanten markerar platsen för det bevarade tarminnehållet i Gorgosaurus libratus.  - Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

Den röda fyrkanten markerar platsen för det bevarade tarminnehållet i Gorgosaurus libratus. – Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

Hon sa att forskare tidigare hade antagit att unga tyrannosaurier hade en annan diet än fullt utvecklade vuxna, men fossilfyndet var första gången som forskare hade direkta bevis.

“Kombinerat med den relativa sällsyntheten hos juvenila tyrannosaurieskelett är detta fossil mycket betydelsefullt,” tillade Schroeder. “Tänder kan bara berätta så mycket om kosten för utdöda djur, så att hitta maginnehåll är som att plocka upp den ökända “rökningspistolen”.

Innehållet i tyrannosaurens maghåla visade att ungdomar i detta skede av livet jagade snabba, små byten. Detta beror troligen på att rovdjurets kropp ännu inte är anpassad till större byten, sa Zelenitsky.

“Tyrannosaurier är kända för att ha förändrats mycket när de växte, från smala former till dessa robusta, benkrossande dinosaurier, och vi vet att denna förändring är relaterad till matbeteende.”

När dinosaurien dog var dess massa bara 10 % av en vuxen Gorgosaurus, sa hon.

Hur unga tyrannosaurier fyllde en nisch

Den glupska aptiten hos unga tyrannosaurier och andra köttätare tros förklara en förbryllande egenskap hos dinosauriernas mångfald.

Det finns relativt få små och medelstora dinosaurier i fossilregistret, särskilt i mitten till sena kritaperioden – vilket paleontologer har funnit berodde på unga tyrannosauriers jaktaktiviteter.

Gorgosaurus libratus var det första exemplet på en ung tyrannosaurie där maginnehållet bevarades i skelettet.  - Royal Tyrrell Museum of PalaeontologyGorgosaurus libratus var det första exemplet på en ung tyrannosaurie där maginnehållet bevarades i skelettet.  - Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

Gorgosaurus libratus var det första exemplet på en ung tyrannosaurie där maginnehållet bevarades i skelettet. – Royal Tyrrell Museum of Palaeontology

“I Dinosaur Provincial Park i Alberta, där detta exemplar kommer ifrån, har vi en mycket väl samplad formation. Så vi har en ganska bra uppfattning om ekosystemet där. Över 50 arter av dinosaurier,” sa Zelenitsky.

“Vi saknar medelstora… rovdjur i detta ekosystem. Så det finns en hypotes att de unga tyrannosaurierna ockuperade denna nisch.”

För fler CNN-nyheter och nyhetsbrev, skapa ett konto på CNN.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *