Raven Johnson hittar sin komfortzon när South Carolina försöker fullfölja den perfekta säsongen

ALBANY, NY – Det är Raven Johnsons 21-årsdag. South Carolina point guard är mitt i en glamorös session på FaceTime med sin tränare Dawn Staley. Johnsons läppar är fodrade med chokladbrunt och täckta med glans. Hennes hår är långt och blont, perfekt lockigt i ändarna. Hon bär en silverjacka i varsity-stil, en minikjol i mörk jeans, svarta platåkängor och hennes signatur-R-halsband.

I andra änden av telefonen överdriver Staley henne. Men Johnson behöver det inte. Födelsedagsflickan utstrålar självförtroende, och inte bara för att det är hennes speciella dag. Johnson utstrålar självkärlek och tro. Hon ser bra ut och hon vet det.

Du kan också se Johnsons självförtroende på planen. Sättet hon befaller South Carolinas offensiv, hur hon styr sina lagkamrater och ställer in dem för att göra mål.

Men det fanns inte alltid där. Absolut inte förra året, säger Johnson. Men med Staleys vägledning och säkerhetsvaktens ihärdighet har tiden kommit.

Nu är Raven Johnson redo att leda South Carolina till titeln.

“Du behöver inte vara den bästa spelaren där ute,” sa Johnson några veckor efter hennes födelsedag. ”Så länge du har självförtroende kan du nå långt. Om du tror på dig själv kan ingen annan stoppa dig.”

Efter att hon fick ta ett uppehåll säsongen 2021/22 på grund av skada kom Johnson in som avbytare säsongen 2022/23. I år har hon tagit på sig en startroll och hennes statistik har fördubblats över hela linjen. Hon gör i snitt åtta poäng, 5,3 returer, 4,8 assist och 2,1 steals per match. Johnson ökade också sin 3-poängs skjutprocent från 24,1 % till 32,3 %.

Sophomore är bättre på alla sätt, men hennes assist-till-omsättning-förhållande är det som sticker ut. Med 2,84 är det den sjunde bästa poängen i landet och den bästa av alla spelare som är kvar i turneringen.

Raven Johnson slog en enorm 3-poängare i matchens sista minut för att säkra South Carolinas seger över Indiana i Sweet 16 Friday.  (Foto av Eakin Howard/Getty Images)

Raven Johnson slog en enorm 3-poängare i matchens sista minut för att säkra South Carolinas seger över Indiana i Sweet 16 Friday. (Foto av Eakin Howard/Getty Images)

Johnsons mognad kommer från en förståelse för tempo och ökad kemi med hennes lagkamrater.

Det börjar med Kamilla Cardoso, som Johnson säger är hennes “favoritmål”. De två har spelat tillsammans sedan AAU.

“Att komma till Kamilla är min försörjning”, sa Johnson.

Resten av kopplingarna tog tid, men nu vet Johnson var hennes skyttar föredrar att fånga bollen, vilka som blockerar fördelen med South Carolina-stolparna och hur man spelar tillsammans med vakter som Te-Hina Paopao och MiLaysia Fulwiley.

“Det handlar om att gå från snabbt till långsamt och långsamt till snabbt,” sa Johnson. “Det och att känna min personal, bygga en koppling och kemi med alla mina lagkamrater.”

Johnson vet också att hon inte behöver vara en stjärna. College basket är full av noggranna poängvakter, spelare som letar efter en korg först och en passning tvåa. Men det är inte vad South Carolina behöver. Sex Gamecocks har i snitt mer än nio poäng per match – Cardoso, Fulwiley, Paopao, Ashlyn Watkins, Chloe Kitts och Bree Hall. De behöver någon som bygger upp dem. De behöver en traditionell point guard, och det är Johnson.

“Det är sällsynt att hitta en riktig point guard nuförtiden,” sa Johnson. “Men jag tror att en point guard är någon som kan röra upp saker. Du uppmärksammar dina lagkamrater och sätter dem i bra positioner. Sedan skjuter du när din tid kommer, när den är öppen för dig.”

Hennes lags Sweet 16-seger över Indiana i fredags kom med tre minuter kvar.

Hoosiers reducerade ledningen från 22 poäng till fem. Johnson gjorde sex poäng på 2:51 och gav Cardoso en viktig assist som hjälpte till att avsluta matchen.

Tre av dessa poäng gjordes med 53 sekunder kvar på ett långt skott. För ett år sedan hade hon kanske inte självförtroendet att ens bli vaccinerad. Men i lördags gjorde hon det.

“Jag är verkligen stolt över henne,” sa Paopao. “Det är en förtroendegrej med henne och jag är så glad att hon hade självförtroendet att skjuta det här. När hon är i rytm slocknar hennes ljus.”

Johnson var alltid en villig passerare, men hon visste inte vilken typ av point guard hon var förrän hon träffade Staley under rekryteringsprocessen. Redan innan Johnson skrev på med Gamecocks började tränaren ingjuta hennes förtroende.

South Carolina point guard Raven Johnson (25) har förbättrats avsevärt den här säsongen, och hennes kemi med sina lagkamrater är en stor anledning till varför.  (Jeff Blake-USA TODAY Sports)South Carolina point guard Raven Johnson (25) har förbättrats avsevärt den här säsongen, och hennes kemi med sina lagkamrater är en stor anledning till varför.  (Jeff Blake-USA TODAY Sports)

South Carolina point guard Raven Johnson (25) har förbättrats avsevärt den här säsongen, och hennes kemi med sina lagkamrater är en stor anledning till varför. (Jeff Blake-USA TODAY Sports)

Det var vid den här tiden som jämförelserna började. Mellan de två började Johnson tro att hon kunde vara en elit point guard på college.

“Tränaren Staley sa alltid till mig att jag var en bra point guard,” sa Johnson. “Och sedan sa folk till mig att jag påminde dem om Chelsea Gray. Och jag sa: ’Är du allvar?’ Hon är en av eliten.”

Efter den säsongsavslutande skadan i början av säsongen 2021-22 och förra årets serie som slutade i Final Four, tappade Johnsons självförtroende. Hon minns hypen South Carolina hade innan han mötte Iowa och hur dessa komplimanger blev till hat efter att Gamecocks eliminerades.

Den här säsongen, sa hon i november, kommer att vara “säsong av revansch.” Och hittills har poängvakten gjort det påståendet sant.

Med sin 79-75 vinst över Indiana på fredagen är Gamecocks bara en seger från Final Four. Två vinster från att Johnson raderade minnen från förra året. Och tre matcher från att South Carolina vann programmets tredje titel.

Johnsons roll är viktig för att uppnå detta mål.

“Om du tittar på många lag som vinner ett nationellt mästerskap eller lag som har mycket framgång, så gör de det med en sann point guard,” sa Johnson.

Och det är vad Johnson vill mer än något annat.

“Jag kommer att göra allt som krävs för att vinna,” sa Johnson. “Jag kommer att spela femman, jag kommer att ge allt i försvaret och skydda den bästa spelaren, vad det än krävs.”

Ibland innebär det att underlätta. Och ibland innebär det att slå en stor 3:a för att skicka South Carolina till Elite Eight.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *