Rasistisk eller ikonisk? Cincinnati’s Big Indian kämpar för att hitta sin plats i en föränderlig värld

I kylan och dysterheten under sin 70:e vinter är “den store indianen” som tornar upp sig över Vine Street i Kartago inte längre den man han en gång var.

Den svarta, röda och blå färgen som täcker dess plåtkropp är mindre ljus. Hans outfit skimrar inte längre i neonljusen. Hans ögon slutade blinka för decennier sedan. Hans viftande arm, som en gång ständigt var i rörelse, är nu kilad obekvämt ovanför hans huvud, som om han väntar på att någon, vem som helst, ska ge honom en high five.

Men alla skador som uppstått över tid är inte synliga. Hans rykte har också blivit lidande.

I åratal betraktat som en ofarlig kuriosa eller ett flashigt landmärke i kvarteret, betraktas karikatyren med bågben med en gul fjäder som spirar från huvudet nu av vissa som pinsam. Han är en kvarleva, säger de, en 42 fot hög kvarn från en tid då det var OK att sälja lönnsirap eller bollkapslar eller, i det här fallet, begagnade bilar med maskotar och logotyper som lutade sig mycket mot etniska och rasistiska stereotyper.

Till och med dess namn – lokalbefolkningen har kallat det “den store indianen” i åratal – är mer problematiskt i dag än det var när en bilhandlare satte upp det 1954 för att locka förbipasserande bilisters uppmärksamhet.

Tidningsannonser på den tiden uppmanade kunderna att “Kom in och rök en fredspipa!” och lovade: “Vi är ingen skalper!”

En annons med skylten

En annons med skylten “Big Indian” på en bilhandlare i Cincinnati som dök upp i Cincinnati Enquirer i april 1959.

En sådan reklamkampanj skulle förmodligen resultera i fler uppsägningar än bilförsäljning idag, men den jättelika, leende figuren som inspirerade den finns fortfarande kvar, förändras aldrig, fast i tiden.

Vad kommer det att bli av honom?

Ska den dra sig tillbaka till ett museum där den kan placeras i ett historiskt sammanhang? Ska den rivas och säljas som skrot, som dess kritiker kräver? Eller, som vissa fans tror, ​​ska han lämnas ensam att presidera över en asfaltsparkering full av begagnade fordon under ett åttonde decennium?

Sådana frågor har ställts tidigare. Men när idrottslag, gymnasieskolor och tillverkare av ris- och pannkaksblandningar fortsätter att gå bort från symboler som har åldrats dåligt, ökar trycket att göra det något.

“Varje gång jag går förbi den skylten blir jag förskräckt”, sa Werner Lange, som flyttade till närliggande Hartwell från norra Ohio förra året. “Det är inte en ikon, det är ett ögonsår.”

Kamp mot rasism eller “politisk korrekthet”

Lange hjälpte till att organisera en protest för några veckor sedan på en kall Martin Luther King Jr.-dag utanför MotorTime Auto Sales, som Big Indian ärvde när de tog över återförsäljaren för två decennier sedan. Målet var att övertyga MotorTimes ägare att demontera den.

Homer Shadowheart, en Cincinnatian av Anishinaabe och Susquehanna härkomst, bar på en skylt som läser: “Skrot Big Indian. Eliminera rasism. ” Enligt hans åsikt hånar Big Indianen infödda folk och deras historia.

“Vi är fortfarande här och vi gillar inte att bli utskrattade”, sa Shadowhart. “Jag tror inte att någon verkligen gillar det.”

Men när han stod i kylan den dagen, blev Shadowheart påmind om varför den stora indianen har uthärdat även när den kulturella marken under dess gigantiska, rostiga mockasiner har skiftat. Vissa förare skrek åt demonstranter, ibland med ett färgstarkt språk, och sa åt dem att gå hem.

Och några andra anslöt sig till dem på trottoaren i en spontan motprotest. John Russell, en livslång bosatt i Kartago, var en av dem.

“Jag kommer att stå upp och kämpa för den här indianen,” sa Russell.

Från vänster: Werner Lange, chef för Ohios fredsråd, Homer Schadowheart och Briana Mazzolini-Blanchard håller skyltar som uppmanar till att ta bort skylten Från vänster: Werner Lange, chef för Ohios fredsråd, Homer Schadowheart och Briana Mazzolini-Blanchard håller skyltar som uppmanar till att ta bort skylten

Från vänster: Werner Lange, chef för Ohios fredsråd, Homer Schadowheart och Briana Mazzolini-Blanchard håller skyltar som uppmanar till att ta bort skylten “Big Indian” måndagen den 15 januari 2024, framför Motor Time Auto Sales i Kartago . Werner Lange lämnade in en petition på Change.org för att ta bort skylten.

Medan Shadowheart ser den stora indianen som en förolämpning mot dess historia och arv, sa Russell att dess borttagande skulle vara en förolämpning mot Kartagos historia och arv. “Det är ett älskat landmärke”, sa Russell, 56, och generationer av barn har vuxit upp som han, passerat under den där viftande armen och de blinkande ljusen.

Han minns också tv-reklam från 1970-talet för fastighetens dåvarande ägare, Cherokee Motors, tillsammans med tusentals andra Cincinnatians i en viss ålder, som sa att stadens bästa bilaffärer var “där Paddock möter Vine, i Big Indian.” hitta karaktärer.”

När MotorTimes ägare nåddes för kommentar avböjde de, men hänvisade The Enquirer till ett förberett uttalande som företaget utfärdade för ett decennium sedan som beskrev skylten som “en ikon som ger färg och lycka till dalen.”

Russell upprepade den känslan och sa att skylten inte skadade någon när den restes på 1950-talet och att den fortfarande inte skadar någon idag. Han skyllde klagomålen på samma “politiska korrekthet” som har fällt konfedererade monument och lagmaskoter som Chief Wahoo i Cleveland.

“Lämna skylten ifred”, sa Russell. “Kom inte hit med ditt politiska nonsens.”

Shadowheart, en ståuppkomiker som berättar om sitt ursprung i sitt framträdande, känner väl till detta argument. På scenen brukade han bära en Chicago Blackhawks-tröja med en karikatyr av en indian rakt under ansiktet för att illustrera varför han tycker att det är absurt när folk säger till honom att sådana saker inte borde störa honom.

“Jag hör det här mycket: ‘Jag känner inte någon som har blivit förolämpad'”, sa Shadoheart. “Nu, hur många indianer känner du?”

“Det är bara en del av grannskapet.”

Svaret är förmodligen inte många i Cincinnati och stora delar av landet. Enligt den amerikanska folkräkningen utgör personer med ursprung i USA mindre än 1% av Cincinnatis befolkning.

Shadowheart sa att det är en anledning till att ansträngningarna att ta bort symboler som den stora indianen tar så lång tid och möter så mycket motstånd, som hände i Cleveland när basebolllaget drog tillbaka smeknamnet “indianer”, och på Miami University och Anderson High School när skolans tjänstemän lämnade Redskins.

Om människor inte är bekanta med ursprungsbefolkningens upplevelser, säger Shadowheart, är det mindre troligt att de förstår varför dessa symboler är stötande. Nyligen genomförda studier tyder på att färgade människor reagerar mer negativt på indianska maskotar än vita människor.

“Det är frustrerande,” sa Shadowheart. “Som människor tror vi att om det inte påverkar oss så ska vi inte oroa oss för det.”

Men Russell och andra ser också kampen som personlig. De växte upp med dessa symboler, köpte tröjor med sin bild på och ser dem fortfarande varje dag på platser som begagnade bilar i Kartago.

Russell sa att människor som delar dessa minnen känner att de blir attackerade av utomstående som framställer dem som rasister för att de försvarar något som har varit en del av deras liv sedan barndomen.

“Vi kommer inte att tillåta dig att komma in i vårt grannskap och mobba oss,” sa Russell.

Demonstranter för och emot skylten Demonstranter för och emot skylten

Demonstranter för och emot skylten “Big Indian” samlas på trottoaren framför Motor Time Auto Sales i Kartago måndagen den 15 januari 2024. Werner Lenge lämnade in en petition på Change.org för att ta bort skylten.

Nere på gatan, i Pro Hardware store, pratade Carlos Mitchell med en av sina kunder om demonstranterna på begagnade bilar. Mitchell, butiksägaren, sa att de båda växte upp i området och körde förbi Big Indian-skylten i flera år.

Hans kund sa att demonstranter borde ignorera det om de inte gillar det. “Det är bara en del av grannskapet,” sa han till Mitchell.

Senare började Mitchell dock fundera. Som en svart man, hur skulle han känna om någon hängde en karikatyr av en svart person eller flaggade en konfedererad flagga?

“Jag kommer att se på det här väldigt annorlunda,” sa Mitchell. “Även om någon säger att det inte betyder någonting, ja, det gör det.”

Jag undrar vad som händer härnäst

Två veckor efter protesten körde Dave Campbell från sitt hem i Libanon till Kartago en kall, regnig eftermiddag för att ta några bilder av den stora indiska skylten. Han hade sett nyhetsrapporter om protesten och sa att en vän hade undrat om skylten kanske var till salu.

Campbell sa att bilentusiaster som han själv kanske vill se den på ett museum en dag, eller så kanske en privat samlare med exceptionellt högt i tak kan hitta en plats för den.

När han gick in för att prata med chefen sa Campbell att 70 år var en lång tid och att Big Indian kanske inte skulle kunna stanna här för alltid. Demonstranter hade lovat att återvända, och några tog sin kampanj till sociala medier. En petition på change.org som kräver att skylten ska tas bort hade samlat in cirka 750 namnunderskrifter.

“Vad är det senaste om detta?” frågade Campbell. “Har det kommit till den punkt där det kommer att rivas?”

Han fick inget svar. Men innan han gick sa Campbell att han skulle hålla kontakten om något skulle förändras.

Den här artikeln dök ursprungligen upp på Cincinnati Enquirer: Great Indian Sign: Cincinnati landmärkesstrider i en föränderlig värld

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *