Nyupptäckta forntida arter verkar vara från Dr. Seuss att komma ifrån

Anmäl dig till CNN:s Wonder Theory vetenskapsnyhetsbrev. Utforska universum med nyheter om fascinerande upptäckter, vetenskapliga framsteg och mer.

Träd tros ha sitt ursprung för hundratals miljoner år sedan. Sedan dess har bevis för dessa gamla växtvakter varit knappa.

Nu har en ny upptäckt av unika 3D-trädfossiler gett en inblick i världen när planetens tidiga skogar började utvecklas, vilket utökar vår förståelse av trädens arkitektur genom jordens historia.

Fem trädfossiler hittades i ett stenbrott i den kanadensiska provinsen New Brunswick som begravdes levande under en jordbävning för 350 miljoner år sedan, enligt en studie som publicerades i fredags i tidskriften Current Biology. Författarna sa att dessa nya och ovanliga fossila träd inte bara har en överraskande form som påminner om en Dr. Seuss De ger ledtrådar till en fas av livet på jorden som vi vet lite om.

“De är tidskapslar”, sa Robert Gastaldo, en paleontolog och sedimentolog som ledde studien, “bokstavligen små fönster in i djupa tidsmässiga landskap och ekosystem.”

Medförfattarna Olivia King och Matthew Stimson upptäckte det första av de gamla träden 2017 när de gjorde fältarbete i ett stenbrott i New Brunswick. Ett av exemplaren de upptäckt är bland de få fall i hela växtfossilen – som sträcker sig över mer än 400 miljoner år – där ett träds grenar och kronblad fortfarande är fästa vid dess stam.

Enligt Gastaldo har endast ett fåtal trädfossiler hittats som går tillbaka till jordens tidigaste skogar. Deras upptäckt hjälper till att fylla i några saknade delar av ett ofullständigt fossilregister.

“Åtminstone i paleozoikum kan vi bara dokumentera fem eller sex träd som överlever med sina kronor intakta”, säger Gastaldo, professor i geologi vid Colby College i Waterville, Maine.

Han noterade att de flesta forntida trädexemplar är relativt små och ofta upptäcks i form av en fossiliserad stam med en bifogad stubbe eller rotsystem. När hans kollegor hittade ett bevarat träd som kan ha stått 15 fot högt vid mognad och hade en krondiameter på 18 fot, blev paleontologen “häpen”.

Denna modellrepresentation av det nyupptäckta Sanfordiacaulis-trädet inkluderar en förenklad grenstruktur för enklare visualisering.  - Med tillstånd av Tim Stonesifer

Denna modellrepresentation av det nyupptäckta Sanfordiacaulis-trädet inkluderar en förenklad grenstruktur för enklare visualisering. – Med tillstånd av Tim Stonesifer

Forntida jordbävningsbegravning

Forskarna grävde upp det första fossila trädet för cirka sju år sedan, men det tog flera år innan ytterligare fyra exemplar av samma växt hittades i nära anslutning till varandra. Den nyligen identifierade arten fick namnet “Sanfordiacaulis” och namngavs för att hedra Laurie Sanford, ägaren till stenbrottet där träden grävdes fram.

Enligt studien liknar formerna på dessa tidigare okända 350 miljoner år gamla växter ungefär en modern ormbunke eller palmträd, även om dessa trädslag dök upp först 300 miljoner år senare. Men medan topparna på ormbunkar eller palmer som vi känner dem bara har ett fåtal blad, har det mest kompletta exemplaret av de nyupptäckta fossilerna mer än 250 blad runt stammen, med varje delvis bevarat blad som mäter cirka 1,7 meter långt.

Enligt Stimson, en assisterande curator för geologi och paleontologi vid New Brunswick Museum, är detta fossil inkapslat i ett sandstensblock och är ungefär lika stort som en liten bil.

Gruppen av träds unika fossilisering berodde troligen på ett “katastrofalt” jordbävningsrelaterat jordskred som inträffade i en gammal sprickdal, sa han.

“De här träden var vid liv när jordbävningen inträffade. De begravdes på botten av sjön mycket snabbt, mycket snabbt, och sedan återgick sjön till det normala, säger Stimson.

Enligt Peter Wilf, professor i geovetenskap och paleobotanist vid Pennsylvania State University som inte var inblandad i studien, är det sällsynt och mycket ovanligare att hitta kompletta fossila träd än en komplett dinosaurie. Wilf noterade via e-post att det “ovanliga” nya fossila trädet var en kvarleva från en tid då trädfossiler nästan inte fanns.

“De nya fossilerna är en milstolpe i vår förståelse av hur tidig skogsstruktur utvecklades och i slutändan ledde till de komplexa regnskogsarkitekturerna som stöder majoriteten av den levande biologiska mångfalden på jorden,” tillade Wilf.

“Kära doktor. Seuss”

För King, en forskare vid New Brunswick Museum som hittade gruppen fossiler, skulle Sanfordiacaulis ha sett ut som något direkt från Dr. Seuss togs.

“Du vet, i ‘The Lorax’ har träden dessa stora pom-poms på toppen och smala stammar? Dessa har förmodligen en liknande struktur. Du har den här massiva kronan på toppen, och sedan smalnar den av och förvandlas till den här mycket lilla stammen, sa King. “Det är en mycket Dr. Seuss-liknande träd. Det är en konstig och underbar idé om hur den här saken skulle kunna se ut.”

Men Sanfordiacaulis regel var kortlivad, sa forskarna. “Vi kommer inte att se den här anläggningsarkitekturen igen,” sa Stimson till CNN. Han fann att den växte i det tidiga karbon, en period i slutet av paleozoiken när växter och djur diversifierades när de flyttade från vatten till land.

Mycket evolution är experimentell, med framgång ofta mätt i en arts mångsidighet eller förmåga att anpassa sig till många olika platser och förhållanden. Den märkliga gruppen av trädfossiler är bevis på ett “misslyckat experiment inom vetenskap och evolution”, tillade Stimson. “Vi börjar verkligen få en bild av hur livet var för 350 miljoner år sedan.”

För ungefär sju år sedan grävde forskare fram det första fossila Sanfordiacaulis-trädet, men några år senare hittades ytterligare fyra exemplar i närheten av varandra.  - Med tillstånd av Matthew StimsonFör ungefär sju år sedan grävde forskare fram det första fossila Sanfordiacaulis-trädet, men några år senare hittades ytterligare fyra exemplar i närheten av varandra.  - Med tillstånd av Matthew Stimson

För ungefär sju år sedan grävde forskare fram det första fossila Sanfordiacaulis-trädet, men några år senare hittades ytterligare fyra exemplar i närheten av varandra. – Med tillstånd av Matthew Stimson

Jag ser fram emot

Inte bara är fossiler som Sanfordiacaulis användbara för att hjälpa människor att förstå hur livet har förändrats tidigare, de kan också hjälpa forskare att ta reda på var livet på vår planet kan utvecklas härnäst.

Förekomsten av just denna art tyder på att träden från denna period började ockupera andra ekologiska nischer än man tidigare känt till, enligt forskarna bakom deras upptäckt.

Gastaldo ser detta som en indikation på att växter, liksom tidiga ryggradslösa djur, experimenterade med hur man anpassar sig till miljön. Jordbävningen som sannolikt ledde till fossiliseringen av träden ger också nya geologiska bevis om vad som kan ha hänt i jordens system samtidigt.

“Detta är verkligen det första beviset vi har på (ett träd) som ligger mellan det som växer på marken och det som sträcker sig långt över marken,” sa Gastaldo. “Vad mer fanns där?”

För fler CNN-nyheter och nyhetsbrev, skapa ett konto på CNN.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *