Möt “Turtwig”, en uråldrig sköldpaddasart som en gång förväxlades med en växt

Anmäl dig till CNN:s Wonder Theory vetenskapsnyhetsbrev. Utforska universum med nyheter om fascinerande upptäckter, vetenskapliga framsteg och mer.

Gamla växtfossiler som förbryllade forskarna visade sig inte vara växter trots allt, enligt ny forskning.

Istället var de små runda formerna med ett lövliknande mönster en gång skalen av sköldpaddsungar som levde under dinosauriernas tid. Forskare har gett sköldpaddsarten smeknamnet “Turtwig”, efter en Pokémon-karaktär som är hälften sköldpadda, hälften växt.

Enligt studieförfattarna markerar upptäckten första gången som sköldpaddsungar har hittats i nordvästra Sydamerika.

Resultaten av deras forskning publicerades på torsdagen i tidskriften Palaeontologia Electronica.

“I Pokémon-universumet stöter man på konceptet med kombinationen av två eller flera element som djur, maskiner, växter, etc.”, sa huvudförfattaren Héctor Palma-Castro, doktorand i paleobotanik vid National University of Colombia i ett påstående.

“Så om du har ett fossil som ursprungligen klassificerades som en växt och sedan visar sig vara en sköldpaddaunge, kommer några Pokémon genast att tänka på. I det här fallet Turtwig, en sköldpaddaunge med ett löv på huvudet.”

Men det krävdes en del detektivarbete för att lösa detta paleontologiska mysterium som började för decennier sedan.

Fel plats, fel tid

Allt började när den colombianske prästen fader Gustavo Huertas upptäckte fossilerna i Pajaformationen. Formationen är en del av en av Colombias geologiska platser, den marina reptilfyndigheten i Ricaurte Alto.

Tidigare fossilfynd på platsen inkluderar dinosaurier, plesiosaurier, pliosaurier, iktyosaurier, sköldpaddor och krokodilsläktingar som kallas krokodylopmorfer, från den tidiga kritaperioden, för 113 till 132 miljoner år sedan.

Huertas samlade fossil och stenar från denna plats nära staden Villa de Leyva från 1950-talet till 1970-talet. När han hittade de bladmönstrade stenarna trodde han att de var en fossil växt. Huertas beskrev vidare proverna som Sphenophyllum colombianum i en studie från 2003.

Andra forskare blev dock förvånade över att veta att växten upptäcktes i norra Sydamerika och daterades till att vara mellan 113 och 132 miljoner år gammal. Den nu utdöda växten, som en gång var utbredd runt om i världen, dog ut för mer än 100 miljoner år sedan, enligt fossilregistret.

Tidigare forskning på växten visade att dess blad vanligtvis var kilformade, med vener som strålade ut från bladets bas.

Fossilernas ålder och placering intresserade Palma-Castro och Fabiany Herrera, assisterande curator för paleobotanik vid Negaunee Integrative Research Center vid Field Museum of Natural History i Chicago.

Herrera samlar in och studerar växter från den tidiga kritaperioden (100,5 till 145 miljoner år sedan) i nordvästra Sydamerika, en del av kontinenten där lite paleobotanisk forskning förekommer.

Båda fossilerna, cirka 5 centimeter i diameter, fanns i samlingar av geovetenskapliga fakulteten vid National University of Colombia. När Herrera och Palma-Castro undersökte och fotograferade fossilerna var det något som slog dem som konstigt.

“När du tittar på det i detalj, ser linjerna på fossilerna inte ut som venerna på en växt – jag var säker på att de med största sannolikhet var ben,” sa Herrera, studiens huvudförfattare, i ett uttalande.

Lös ett fossilt pussel

Herrera kontaktade sin kollega Edwin-Alberto Cadena, en universitetslektor och paleontolog som studerar sköldpaddor och andra ryggradsdjur vid Del Rosario University i Bogotá, Colombia.

“De skickade bilderna till mig och jag sa:” Det ser definitivt ut som ett skal – det beniga övre skalet på en sköldpadda, säger Cadena, medförfattare till studien, i ett uttalande. “Jag sa,” Ja, det är anmärkningsvärt eftersom det inte bara är en sköldpadda, utan det är ett ungt exemplar, det är väldigt, väldigt litet.

Cadena och en av hans elever, Diego Cómbita-Romero från National University of Colombia, jämförde fossilerna med skalen från andra utdöda och moderna sköldpaddor.

“När vi först såg exemplaret blev jag förvånad eftersom fossilet saknade de typiska markeringarna på utsidan av ett sköldpaddsskal”, sa studiens medförfattare Cómbita-Romero i ett uttalande. “Det var lite konkavt, som en skål. I det ögonblicket insåg vi att den synliga delen av fossilet var den andra sidan av skalet, vi tittade på den del av skalet som fanns inuti sköldpaddan.”

När forskarna analyserade skalen fann de att sköldpaddorna inte var mer än ungefär ett år gamla när de dog.

När unga sköldpaddor utvecklas kan deras tillväxthastigheter och storlekar variera, sa Cómbita-Romero. Men det är sällsynt att hitta rester av unga sköldpaddor eftersom benen i deras skal är så tunna.

“Dessa sköldpaddor var sannolikt släktingar till andra kritaarter, som mätte upp till femton fot långa, men vi vet inte mycket om hur de faktiskt växte till så enorma storlekar,” sa Cadena i ett uttalande.

Forskarna klandrade inte Huertas för att ha felklassificerat fossilerna som växter. Det han trodde var löv och stjälkar var kotor och revben i en sköldpaddas skal.

“Vi har löst ett litet paleobotaniskt pussel, men ännu viktigare, den här studien visar behovet av att ompröva historiska samlingar i Colombia. “Den tidiga krita är en kritisk tid i utvecklingen av landväxter,” sa Herrera.

Därefter vill forskargruppen avslöja de skogar som en gång växte i regionen, sa han.

“Inom paleontologin testas alltid din fantasi och din förmåga att undra,” sa Palma-Castro. “Upptäckter som dessa är verkligen speciella eftersom de inte bara utökar vår kunskap om det förflutna, utan också öppnar ett fönster till de olika möjligheterna för vad vi kan upptäcka.”

För fler CNN-nyheter och nyhetsbrev, skapa ett konto på CNN.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *