MLB Opening Day 2024: The Reds får sin första vinst i en betydligt annorlunda atmosfär än förra året

CINCINNATI – Opening Day är en speciell dag i Cincinnati, oavsett vem som är med på de rödas lista.

Sedan de gick med i National League 1890 har de röda bara spelat säsongens första match borta från Queen City tre gånger: 1966 på grund av regn och 1990 och 2022, båda på grund av ett schema som ändrats av en lockout utanför säsongen. Även om det faktiskt inte är inskrivet i baseballregelboken angående spelschemaläggning, har det blivit den inofficiella standarden för den äldsta professionella basebollserien i Amerika att starta säsongen hemma.

Timmar före första tävlingen startar Findlay Market Parade – som hölls första gången 1920 – festligheterna med ett massivt firande på Race Street, cirka en mil norr om bollplanet, när teamalumner och andra lokala notabiliteter välkomnar den nya säsongen. Sedan i år packade 44 030 åskådare den utsålda Great American Ball Park för att se de röda vinna sin första vinst 2024, en bekväm seger med 8-2 över Washington Nationals.

Men även om Cincinnati-publiken sannolikt skulle ha varit högljudd på torsdagseftermiddagen oavsett vem som var på kullen eller i laguppställningen, gav makeupen av 2024 Reds utan tvekan en annan typ av energi till den första matchen för den här säsongen – särskilt när det gäller organisationen var ett år sedan.

“Ännu ett år tillsammans, ytterligare ett år för att lära känna varandra och ytterligare ett år för att bygga vidare på det förtroende vi har för det”, sa manager David Bell innan matchen på frågan om hur det här var invigningsdagen jämfört med förra året, då laget led. 100 nederlag.

”Vi har såklart även utökat vårt team i år, vilket är annorlunda. Och [we added] Människor som passar rätt in.”

Verkligen annorlunda. Till och med 2023 spenderade de röda nästan 14 miljoner dollar i free agency – nästan hälften av detta gick till Wil Myers, som fortsatte med att spela bara 37 matcher för laget. Det var ett förnuftigt tillvägagångssätt efter en så usel kampanj, särskilt med tanke på vågen av unga talanger som fortfarande mestadels försmäktar i de minderåriga.

Men efter ett så lovande steg framåt över hela linjen förra säsongen, beslutade frontkontoret att ta farten in i lågsäsongen på ett meningsfullt sätt. Den här vintern har bara sex lag förbundit sig med fler garanterade dollar än de nästan 110 miljoner dollar som Cincinnati spenderade på sju stora league free agents, inklusive fleråriga avtal för infielder Jeimer Candelario och högerhänta backarna Nick Martinez och Emilio Pagan.

Den utan tvekan viktigaste värvningen av gratisagenter var dock mannen som fick i uppdrag att kasta ut de rödas första pitch för säsongen: Opening Day-starten Frankie Montas. Efter en idiosynkratisk Yankees-period som förstörts av axelskador och eventuell operation, var Montas ett överraskande tillskott till en Reds-rotation som redan flödade över av unga talanger. Högerhäntarens garanterade $16 miljoner – $14 miljoner 2024, plus ett utköp på $2 miljoner på en ömsesidig option på $20 miljoner för 2025 – var en eftertrycklig satsning på att en hälsosam version av 31:a-åringen snabbt skulle påminna alla varför han hölls kvar i så högt anseende i det inte alltför avlägset förflutna.

Efter en fantastisk debut med sex stressfria, mållösa ramar gjorde Montas sin inställning tydlig: “För att vara ärlig försökte jag bara gå ut och ha kul. Jag vet vad jag kan göra när jag är frisk. Folk vet vad jag kan göra när jag är frisk.”

Samtidigt sa Montas att han inte var orolig för utomstående förväntningar på att hans nya lag skulle kunna återgå till formen. “Jag försöker inte leva upp till folks tankar och förväntningar, som “Är det där Frankie Montas från några år sedan?” Nej, det är Frankie Montas för 2024. Du vet, det är friska Frankie Montas. …

“Jag försöker bara njuta av varje del av det och gå ut utan att tänka på vad folk kommer att tycka, du vet, jag försöker bara göra mitt jobb.”

“Han älskar att tävla,” sa Bell innan matchen. “Han älskar att pitcha och han älskar att vara en del av laget. Han är en bra kille. Vi träffade hans familj och jag tror att de är glada över att vara här i Cincinnati, så han ser fram emot idag. Det ska bli spännande att se vad Frankie gör i år.”

Inför torsdagen var det lätt att förutse att en bra dag för Cincy skulle innehålla en pärla från Montas. Men de rödas öppningsdags offensiva hjälte? Som det visar sig var det lite svårare att förutse.

Den 33-årige Nick Martini, den åttonde rankade utsedda slagaren som går in i Reds 2024-öppnare, har haft en fascinerande karriär som har sträckt sig över fem MLB-organisationer och en säsong i Korea för NC Dinos 2022. Trots ett enastående college-cv hade Martini en 93-matcher på basen och en helt respektabel .764 OPS i mer än 1 000 karriär MiLB-matcher under tre säsonger i Kansas State. Martini hade aldrig hittat en organisation som värderade hans vänsterhänta slagträ så mycket som han gjorde när Cincinnati hämtade honom för ett år sedan. Efter mer än fyra starka månader i Triple-A, postade Martini tyst en .912 OPS för Cincinnati förra säsongen och fortsatte att prestera bra i våras, vilket ledde till att han inkluderades på Opening Day-listan.

Det faktum att han utsågs till Opening Day-listan för första gången under sin 14:e proffssäsong skulle ha varit tillräckligt betydande. Men istället för att nöja sig med att bara göra laget fick Martini det räknas. Han krossade den fjärde planen han såg från Josiah Gray över det högra fältstaketet för en två-runs homerun.

“Den där första slagträna, jag hade så mycket adrenalin eftersom den där platsen var fullsatt”, sa Martini efter matchen, fortfarande lite omtumlad av sin oväntade huvudroll på sin första invigningsdag för stora ligan. “Det kändes otroligt.”

I nästa omgång såg Martini bara två kast till från Gray innan han slog en ny boll i de högra sätena för en tre-runs homerun i den tredje inningen som nästan vann matchen för Cincinnati. Därmed blev han den förste röda sedan Adam Dunn 2007 – själv en öppningskvällslegend – som slog två homeruns i säsongens första match.

“Det finns ett argument för att Nick skulle slå mycket högre i lineupen,” hade Bell sagt innan matchen och förutspådde vad som skulle komma. – Det är spännande för honom att vara här. Jag vet det, men nu är han fokuserad på att gå ut och göra det han har gjort hela sin karriär.”

Bortsett från öppningsdagens positivitet, kan de röda möta en svår väg under de första månaderna av den ordinarie säsongen på grund av en brutal dubbelsvamp av skador under vårträningen. Infältaren Matt McLain, som utmärkte sig som rookie 2023 och ibland såg ut som Cincinnatis bästa totalspelare, genomgick en axeloperation tidigare i veckan, vilket satte honom på is på obestämd tid. Centerfältaren TJ Friedl, som ledde Cincinnati i bWAR 2023, drabbades av en bruten höger handled när han dök efter en boll i en match tidigare denna månad. Han förväntas missa åtminstone den första spelmånaden.

Dessa skador kommer att sätta press på veteraner som Candelario och andra andra stjärna som Elly De La Cruz att slå igång marken. En varaktig ökning av produktionen från en oväntad bidragsgivare som Martini skulle också göra stor skillnad.

Bell, å sin sida, är optimistisk att de röda har resurser att stanna kvar i matchen tills lineupen är tillbaka till full styrka – eller åtminstone närmare den.

“Vi ser fram emot öppningsdagen, speciellt för att vi känner oss förberedda och kan njuta av det”, sa han. “Och vi känner oss inte bara förberedda för idag. Vi känner oss förberedda för hela säsongen.

“Jag tänkte faktiskt på varför öppningsdagen är en så stor sak. Det handlar verkligen inte om en dag – det handlar om hoppet och möjligheterna för hela säsongen som kommer.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *