Liten och mystisk: Pentagons X-37B är inställd på att lyfta igen

Det är ett litet rymdplan, inte riktigt 30 fot långt och mindre än 10 fot högt, med ett par stubbiga vingar och en rundad, bulldog-liknande näsa. Men trots sin ringa storlek – det ser ut som en miniatyrversion av rymdfärjan – har Pentagons mest mystiska rymdfarkost, känd som X-37B, fått ett överdimensionerat rykte.

Är det ett Pentagon hemligt vapen? Är det hemligt? Smyger det upp på satelliter? Vad exakt gör den i rymden? Och varför är det där uppe så länge?

Prenumerera på The Post Most-nyhetsbrevet för att få de viktigaste och mest intressanta berättelserna från The Washington Post.

Pentagon säger inte. Och höljet av hemligheter kring X-37B finns kvar innan den lanseras på sitt sjunde uppdrag på söndag klockan 20.14 österländsk tid. Men den här gången finns det vissa indikationer på att åtminstone något är annorlunda.

Drönaren, som flyger utan någon ombord, kommer att skjutas upp för första gången på SpaceX:s kraftfulla Falcon Heavy, som är kraftigare än de raketer som tidigare har skickat upp den. Detta har lett till spekulationer om att uppdraget kommer att vara i en mycket högre omloppsbana, vilket nuvarande dokument verkar vara fallet. SpaceX vann kontraktet på 130 miljoner dollar att lansera 2018.

Ändå är det okänt vad det kan göra i denna högre omloppsbana.

Uppdraget har “ett brett utbud av test- och experimentmål”, heter det i Pentagons officiella uttalande. “Dessa tester inkluderar att köra det återanvändbara rymdplanet i nya orbitala regimer och experimentera med framtida rymddomänavkänningsteknologi.”

Hänvisningen till “Space Domain Awareness” kan innebära att företaget också håller ett öga på andra satelliter och eventuellt letar efter hot. Att få en bättre känsla för vad som händer i rymdens vidd – var fiendens rymdfarkoster är och vad de gör – har blivit ett nyckeluppdrag för den amerikanska rymdstyrkan. “Våra rymdsystem hotas av en mängd expanderande anti-satellitkapacitet, och den gemensamma styrkan hotas av allt mer sofistikerade motståndares rymdbaserade system utformade för att rikta in sig på den gemensamma styrkan”, säger general Chance Saltzman, rymdstyrkans chef för rymdoperationer , i ett uttalande till kongressen tidigare i år.

Åtminstone en del av uppdraget är känt. Fordonet kommer att “exponera växtfrön för den hårda strålningsmiljön vid långvarig rymdfärd” i ett experiment för NASA. Tidigare har Pentagon också använt

Boeing-byggda X-37B användes också för att distribuera små satelliter, men vad de gjorde var också ett mysterium.

“Den amerikanska regeringen befinner sig i en märklig situation där den offentligt skryter om hur fantastisk och innovativ den är, men avslöjar ingen information om det”, säger Brian Weeden, programchef på Secure World Foundation, en tankesmedja.

Mycket av spekulationerna om fordonet är sannolikt falska, sa han. För närvarande är dess rykte främst knutet till “dess mystik”, sa han, även om det verkar uppenbart att “det gör något som Pentagon anser vara mycket viktigt.”

Det betyder: “Som ett orbitalt vapensystem för att attackera mål på marken är det nästan omöjligt”, säger ett Secure World-faktablad om programmet. Med största sannolikhet kommer den att användas för de syften som Pentagon säger att den kommer att användas för: “testa återanvändbar bärraketteknologi (som vägledning och termiskt skydd) och testa ny sensorteknik och satellithårdvara i omloppsbana för att minska risken.” enligt Secure World.

Det har inte hindrat andra nationer, särskilt Kina, från att peka på X-37B som ett exempel för det amerikanska vapenutrymmet. “De kan inte sluta prata om det här som ett vapen och en symbol för amerikansk hegemoni i rymden,” sa Weeden.

Kina har också ett hemligt återanvändbart rymdplan, Shenlong, som hittills har flugit två uppdrag. Den sista landade i maj efter att ha tillbringat 276 dagar i omloppsbana. Precis som X-37B är den topphemlig och inga bilder på den har släppts. Men det verkar vara inspirerat av sin amerikanska kusin, sa Weeden. Det kinesiska tänkesättet är: “Om amerikaner tycker att det är viktigt, så kanske vi borde investera i det”, sa Weeden.

Om söndagens X-37B-uppdrag går som tidigare kan rymdplanet vara i rymden ett tag. Den första flygningen, som lyfte 2010, varade i 224 dagar. Sedan dess har varje uppdrag blivit längre, och när det landade vid Cape Canaveral efter sin sista flygning i november 2022, hade det redan varit i omloppsbana i 908 dagar. Totalt har rymdplanet tillbringat mer än tio år i rymden, vilket har gjort det möjligt för Pentagon att samla in alla möjliga data om hur olika komponenter fungerar under långa tidsperioder i rymden.

“Det har varit en anmärkningsvärd testbädd och ett experimentellt fordon i många år”, sa general David Thompson, rymdstyrkans biträdande chef för rymdoperationer, under ett forum tidigare i år. “Jag skulle säga att du precis har börjat se några av de spännande sakerna vi har planerat för X-37.”

Relaterat innehåll

Kennedy Center Honors: Off-script-ögonblick livar upp den ståtliga affären

Hur ett enda ord kunde stoppa globala samtal för att rädda planeten

Varför Islamiska staten är på frammarsch i Afrika

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *