Kenyansk sektledare åtalad för 191 mord

En sektledare i Kenya har åtalats för mord efter att över 400 kroppar hittats i grunda gravar i en avlägsen skog i landets öster.

Överlevande och offrens familjer sa att Paul Mackenzie uppmanade sina anhängare att fasta för att “se Jesus”.

Han och 29 andra erkände sig inte skyldiga i en domstol i kuststaden Malindi.

Mackenzie har redan åtalats för terroristattacker, barnplågeri och tortyr, vilket han förnekade.

Polis och åklagare tror att vissa offer förutom svält kan ha strypts med trubbiga föremål, kvävts eller misshandlats till döds.

De 30 åtalade anklagas för att ha mördat 191 personer.

“Jag är fortfarande rädd för honom”, sa en överlevande till BBC på frågan vad hon skulle säga till Mackenzie om hon någonsin träffade honom.

“Jag vill aldrig träffa honom”, sa den 29-åriga fyrabarnsmamman.

Neema – inte hennes riktiga namn – var en anhängare av Good News International Church i Malindi tills den stängdes 2019.

När hon hörde att deras ledare, tillsammans med andra kyrkomedlemmar, hade flyttat till Shakahola, skogen cirka 70 km (43 miles) väster om staden, följde hon honom dit 2022.

Arbetare tar skydd medan de gräver marken för att gräva upp kroppar från massgraven i Shakahola

Förra året grävde kriminaltekniska team upp hundratals kroppar från grunda gravar i skogen

Shakahola är glest befolkat och bevakas för närvarande av polis 24 timmar om dygnet. Myndigheterna har förklarat att det är en brottsplats och förbjudit tillträde.

Först reste de troende dit och återvände hem. Men från slutet av 2022, hävdar anhängarna, fick de inte längre gå.

Neema var gravid i två månader med sitt fjärde barn när hon gick till skogen för sista gången. Hon sa att hon hölls där mot sin vilja och att kvinnor upprepade gånger våldtogs av vakter.

“Predikningarna slutade”, sa hon. “De sa att vi var klara med undervisningen nu och bara väntade på att få träffa Jesus.”

Först och främst fick skogsborna en halv kopp te och en skiva bröd på morgonen.

Det är allt för idag.

Men efter en tid sa Neema att de fick höra att det inte skulle finnas mer mat eller vatten.

“Vi skulle smyga in i bushen och plocka vilda bär att mata oss själva när vakterna tog pauser för att äta”, tillade hon.

De drog också vatten från marken och drack ur sina händer.

När allt blev outhärdligt gjorde hon och två av hennes vänner en plan för att fly. Det var inte lätt att komma på en plan eftersom det var förbjudet att chatta i grupper. De svor till tystnad.

De väntade på att vakterna skulle ta sin vanliga matrast, stängde dörren till sin lerkoja, borrade ett hål i bakväggen och sprang iväg.

“Vi var svaga,” sa Neema.

Men den desperata flykten drev henne vidare.

Som tur var mötte de en chaufför när de kom fram till huvudvägen som tog dem till sjukhuset.

Hundratals hade inte lika tur – inklusive många barn.

Enligt överlevande var de den första gruppen som fastade tills de “somnade”.

Kvinnor borde följa dem.

Man sträcker ut sina händerMan sträcker ut sina händer

Byns äldste Changawa Mangi träffade Mackenzie när han först köpte mark i skogen

65-åriga Changawa Mangi är en byäldste i Shakahola.

Han sa att han träffade Mackenzie när han letade efter att köpa mark där och sa att han ville odla.

“Vi välkomnade honom.”

Med tiden insåg invånarna att Mackenzie skulle rymma många människor.

Det var då de fick reda på att han drev en kyrka, men det störde dem inte.

Om något, deras närvaro stärkte lokala företag när kyrkans anhängare handlade där.

Men det tog plötsligt slut. Mackenzies supportrar slutade gå till byns butiker. Då dök de första varningsskyltarna upp.

Herr Mangi sa att tre tonåringar gick till hans hus för att söka hjälp.

De såg utmärglade ut. Så han matade henne.

“Under de första tre dagarna hade en av dem en illamående mage och det som kom ut såg ut som smuts,” sa Mangi.

Samhällsledaren larmade sina överordnade i regeringen, men tre var långsamma med att svara.

Unga män från byn hade en plan att storma området på sina motorcyklar. Men de mötte fientlighet, stöttes bort av vakter och fick två motorcyklar i brand.

Det visade sig att de bara kunde ta sig in under poliseskort.

Men ordet kom långsamt fram.

En man pratar med en ung person som har ryggen mot kameranEn man pratar med en ung person som har ryggen mot kameran

Francis Wanje lyckades rädda ett av sina barnbarn

Francis Wanje, en 59-årig gymnasielärare från Mombasa, hade hört att hans dotter och hennes familj kan ha flyttat till skogen och gett sig ut för att undersöka saken.

Han informerade polisen men sa att de inte agerade omedelbart.

Det han såg i Shakahola chockade honom.

Det var för sent att rädda några av hans barnbarn, men han hittade sitt nioåriga barnbarn.

“Han sa att han såg det [his siblings] När han dog såg han dem svälta ihjäl i händerna på sina föräldrar, och det är en historia han aldrig kommer att glömma. Han kommer aldrig att glömma det! Han visste att han skulle bli nästa men han hade tur att han blev räddad, säger Wanje till BBC.

Pojkens mamma – Mr Wanjes dotter – och hennes man är fortfarande saknade. Han räddade också ett annat barn han hittade där.

Herr Mangi hjälpte också till med räddningsinsatserna.

“Vissa människor var svaga – de såg ut som om de skulle dö inom några timmar”, sa han.

Vissa var starkare men vägrade bli hjälpta. De frågade Mr. Mangi, “Varför stör du oss när vi vill gå till Jesus?” Ska du inte dö en dag också?”

När Stephen Mwiti, en 45-årig sexbarnspappa, fick höra om räddningen trodde han att han kunde ta reda på vad som hade hänt med hans barn, som hans fru hade tagit till skogen.

Han visade några av de räddade en bild på familjen.

De identifierade positivt hans barn vid namn och gav honom de förödande nyheterna. “De sa: ‘Dina barn finns inte längre. De svälter.’”

De berättade för Mr Mwiti att barnen – Jacob, Lillian och Angelina – begravdes i en massgrav tillsammans med cirka sju andra.

Hellen och Samwel levde fortfarande när de två överlevande räddades, men de var på sin fjärde dag av fasta, så de misstänkte att de skulle ha dött när de pratade med den förtvivlade fadern.

Ett sjätte barn som föddes i Shakahola hade också dött.

Man håller ett fotoMan håller ett foto

Stephen Mwiti fick höra av överlevande att hans barn svalt ihjäl

Neema, kvinnan som flydde, sa att mammor ombads att inte amma sina barn så att de också skulle “gå till Jesus”.

Kulten predikade mot modern medicin och uppmanade sina medlemmar att inte vaccinera barn.

Mackenzie och hans påstådda medarbetare har suttit i polisens förvar sedan april förra året, då han lämnade in sig själv till myndigheterna efter att kroppar upptäckts i skogen.

De förnekade att de tvingat någon att svälta. Mackenzie klagade en gång till domstolen över att polisen hade nekat honom mat medan han var häktad.

En BBC-analys av Mackenzies videofilmade predikningar visar inte att han direkt beordrar folk att fasta, men det finns gott om bevis för att hans anhängare offrar det de tycker är kärt, inklusive sina liv.

Men av de mer än 400 kropparna i bårhuset har bara 39 matchats till sina familjer genom DNA-tester.

Andra släktingar får fortfarande utstå en plågsam väntan

När det gäller rättvisa, “det kan inte föra tillbaka min familj”, sa Mwiti.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *