I mitt äktenskap var pengar en fälla. Efter min skilsmässa var det min frihet

Kredit – Illustration av Katie Kalupson för TIME

FVåra månader efter min skilsmässa gick jag till en fest i New York City där en vinberusad kvinna frågade mig om mitt uppbrott. Hur gjorde jag det? Fick jag huset?

Denna typ av förhör var inte okänd. Efter min skilsmässa frågade många kvinnor mig hur jag gjorde, och på den festen, själv rodnad av vin, berättade jag ärligt för henne att jag var pank. Men jag tillade att jag var glad. Hon tittade skeptiskt på mig och sa: “Pengar är viktiga.” Jag skulle tänka på henne två år senare, när jag äntligen befriade mig från mina skilsmässoskulder.

När jag gifte mig med min man vid 22, visste jag knappt hur jag skulle balansera ett checkhäfte (det gjorde vi fortfarande då) och jag hade ingen aning om vad en 401(k) var. När min svärfar ville prata med oss ​​om pengar innan vårt bröllop var jag en villig student. Han hade räknat ut min mans årslön för sitt nya jobb som ingenjör i Excel och berättade hur mycket vi kunde spendera. Det stod direkt klart för mig att de två redan hade jobbat på det tillsammans. I fältet “Hyra” stod rätt belopp för lägenheten där min man bodde och som jag skulle flytta in i efter bröllopet. Kalkylarket tog också hänsyn till mina studielånsbetalningar.

Läs mer: Jag blev skild. Men min familj är fortfarande hel

Kraftdynamiken var tydlig – jag hade ingenting; Jag visste ingenting. Och jag skulle följa hushållsreglerna eftersom det var jag som tog in skulder och inte tillgångar. Koncepten som min mans far förklarade för oss var oklara: högavkastande sparkonton, 401(k)-matchning, Roth IRA. Men andra saker kom i fokus. Han sa att mina skulder måste betalas omedelbart. Skuld var en skam; Det märktes på hur min man och hans far såg på varandra. Vi använde varenda krona av mitt jobb (och jag var fortfarande arbetslös) för att betala av det och leva helt på min mans inkomst tills det var borta.

Så här ville vi göra det:

$10 per månad för hårklippning

200 dollar i månaden för matvaror

$10 för personliga saker.

“Hur fungerar det här ens?” Jag sa att jag var för generad för att berätta för dem att tamponger kostar mer än 10 dollar i månaden.

“Även billigt schampo är $5 och…” Jag tänkte också på smink. Till och med de billiga sakerna som var allt jag hade kunde ge dig $50, och det behövde jag om jag skulle få ett jobb för att betala av mina lån.

“De 10 $ i månaden räcker till”, förklarade min man som om jag vore ett litet barn. “Så om du behöver fylla på lager om fem månader har du 50 $.” Fem månader för att hålla en flaska Suave 2-i-1 hyllstabil. Detta var början på ett mönster som skulle fortsätta under hela vårt äktenskap: Även när jag tjänade pengar hade jag ingen kontroll över hur de spenderades.

Äktenskap har alltid handlat om pengar. De första äktenskapen var allianser mellan familjer för att stärka de ekonomiska banden. En kvinna utbytte gåvor för att förena de två familjerna för att säkerställa kontinuiteten i arvet och naturligtvis blodets renhet. När den västerländska kulturen utvecklades handlade äktenskapet, som fortfarande var ett kontrakt, om ömsesidig förståelse och tillgivenhet. Men lagarna om ekonomisk frihet för kvinnor var långsamma att komma ikapp. Fram till 1970-talet kunde kvinnor inte ansöka om bolån eller öppna kreditkort i sina egna namn.

Läs mer: Varför jag stannade i ett äktenskap som gjorde mig olycklig

Det finns en konsekvent berättelse att äktenskap handlar om kärlek. Att ledmotivet för våra fackföreningar är den fantastiska romantiken som skildras i filmer. Och vi är övertygade om att det som ligger till grund för våra fackföreningar inte är ekonomiskt. Men verkligheten ser annorlunda ut än sagorna. Människor dejtar eller gifter sig sällan utanför sin socioekonomiska status, vilket förstärker privilegier och klassgränser. Ojämlikhet i rikedom mellan gifta partners gynnar i överväldigande grad mannen i ett heterosexuellt förhållande, vilket kan lämna hustrun med liten ekonomisk frihet och fastna i ett förhållande som kan vara obekvämt eller till och med farligt. Och även om fler och fler kvinnor tjänar mer än sina män, är de fortfarande i minoritet. Kvinnor i USA tjänar fortfarande bara 82 cent till en mans dollar, och mödrar tjänar i genomsnitt 74 cent till en fars dollar. Även om en kvinna går in i äktenskap med samma inkomst som sin man, minskar denna jämställdhet med åldern. Och medan fruar fortfarande står för den dagliga kostnaden för matinköp, behåller män det mesta av den ekonomiska kontrollen.

En YouGov-undersökning från 2021 visade att 35 % av kvinnorna är helt eller delvis ekonomiskt beroende av sin partner, jämfört med 11 % av männen. Och a glans En undersökning visade att en av tre kvinnor stannade i ett förhållande eftersom de inte hade pengar att lämna. En kultur som underbetalar kvinnor är en kultur som tvingar dem till ekonomiskt medberoende och fångar dem när de vill ut. Men ingen vill tänka på det när de kommer in i ett förhållande – kärleken ska vara större än allt det där.

Läs mer: Du bråkar med din partner på helt fel sätt

Jag visste att det skulle bli knappt med pengar när jag gick. Jag hade inte tillgång till vårt gemensamma konto och var tvungen att skapa ett hemligt konto för att spara pengar till en advokat. Jag skrev marknadsföringsexemplar för extra pengar och satte in checkarna där. Ändå var jag fattig under skilsmässan. Vänner lånade mig pengar till mat. Jag skrev op-eds och skrev ännu fler marknadsföringsexemplar. Mina föräldrar köpte mina barn sina julklappar. Redan då spenderades större delen av mitt liv med nästan maxade kreditkort.

Ändå, några månader efter att jag flyttat ut, gick jag och handlade ny mascara och märkte hur fri jag kände mig. Om jag ville ha $30 mascaran skulle det inte vara något ogillande. Inget argument. Ingen tyst behandling förrän jag gav upp och erkände att jag trasslade till. Det kändes som en liten sak, bara mascara, men det var allt. Medan de flesta kvinnor hamnar i ekonomiska svårigheter efter en skilsmässa, ångrar majoriteten inte sitt beslut. Enligt en studie är 73 % av de frånskilda kvinnorna lyckligare än när de gifte sig, även om de var fattigare.

En ström av böcker och artiklar nyligen talar om för äktenskap som en lösning på våra ekonomiska problem eftersom kvinnor utanför den heterosexuella familjestrukturen inte har det lika bra ekonomiskt som gifta människor, men det som ofta utelämnas i denna konversation är obetalt arbete som är inblandat Detta går hand i hand med att låta en man arbeta hela dagen. Om äktenskap är ett sätt att bevara och bevara rikedom, beror detta åtminstone delvis på att en partner ofta utför funktionerna som kock, städare, chaufför eller shoppare, allt utan kompensation. Även kvinnor som tjänar mer än sina män gör fortfarande detta oavlönade arbete i högre takt än manliga partners.

När min pojkvän skilde sig från sin hemmafru sa hans advokat till honom att han borde ha betalat henne en lön. Att betala henne skulle ha varit ett sätt att värdera hennes arbete och ge henne en inkomst. Och det skulle ha blivit mindre underhåll. När min vän berättade detta för mig blev jag chockad. Föreställ dig: Att betala en kvinna för hennes arbete skulle i slutändan gynna alla. Det var verkligen långt ifrån min mans begäran under vår skilsmässa att kompensera honom $10 000 för hans bidrag till min hjärna. Jag skrattade och skämtet blev en punch line som jag använde i mina gruppchattar och på mina damträffar. Tills min vän Serena en gång sa: “Du borde ha svarat:” Jag undrar hur mycket mina andra kroppsdelar kostar? Min oskuld? Du borde ha stämt honom för skada på din livmoder för att du hade barn.” Jag satt i hennes kök och tittade på hur hon lagar mat och hörde henne säga något som slog mig ända in i kärnan eftersom det var sant. Är det allt jag var? Bara en uträkning?

Tre år efter min skilsmässa satte jag mig ner med en finansiell rådgivare som heter Stephanie eftersom jag vägrade prata med män om pengar. Jag blev livrädd när jag kom ihåg skammen över budgetförhandlingar med min man.

Jag hade nyligen blivit uppsagd från mitt tidningsjobb, som jag hade tagit för att få ordning på min ekonomi, och jag visste att min inkomst skulle bli inkonsekvent. Jag ville ha en plan. Jag ville kunna mata mina barn men också ha råd med mer än 10 dollar i månaden för toalettartiklar. Jag satt där i två timmar och förklarade min verksamhet, min godtyckliga inkomst och utgiftsvanor, kände mig sjuk och skämdes lite. Men vid något tillfälle började Stephanie le.

“Det här är så spännande”, sa hon. “Du tjänar dubbelt så mycket som du gjorde för tre år sedan, och nästa år kommer du att tjäna fyra gånger så mycket! Du gjorde det!” Hon var imponerad av att jag hade sålt och skrivit en originalljudbok samtidigt som jag frilansade, jobbade heltid på tidningen och tog hand om två barn. Det var mycket jobb som jag plötsligt kunde göra eftersom jag hade 50/50 vårdnad efter skilsmässan och inte längre var primärvårdaren för våra barn. Och utan en make behövde jag inte längre göra det obetalda mentala och känslomässiga arbete jag hade gjort i flera år. Utan den psykiska bördan hade jag gott om tid att tjäna pengar och det började löna sig.

“Flicka, du vet hur man jobbar hårt,” sa hon. Hon var en av de blonda kvinnorna som kallade dig “flickvän” och sa “Du går, tjej” unironiskt. Den sortens kvinna jag bara älskade av hela mitt hjärta eftersom jag visste att hon menade vartenda ord. Hon sa att jag hade, och det gjorde jag.

När vi var klara var jag lättad och arg. Arg över att pengar användes som en gosa mot mig så länge. Arg över att få veta att allt jag gjorde var fel. Arg över att jag hade sett till någon annan för att stötta mig och ta hand om mig när jag kunde ha gjort det för mig själv hela tiden. Och jag var arg för att jag fick höra att mitt arbete inte räckte – när det i verkligheten bara inte värderades.

Pengar hade varit en fälla i mitt förhållande, men när jag väl fick det stöd och den jämlikhet jag behövde kunde jag äntligen tjäna tillräckligt för att pengar skulle bli min frihet.

Kontakta oss på Letters@time.com.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *