Hur president Joseph Boakai vill befria Liberia från sina problem

Han kom till makten genom att lova att få ett slut på korruptionen – men berätta det för människorna som tigger honom om jobb.

“Många människor kommer in i regeringen för att de tror att de är där för att berika sig själva”, säger Liberias president Joseph Boakai.

“De förstår inte vad public service handlar om.”

Under de tre månaderna sedan hans nederlag av presidenten George Weah Boakai sa att han hade varit “mycket selektiv” om vem han tog med sig eftersom han skyllde korruptionen “för alla kriser vi har haft”.

79-åringen är före detta premiärminister, men kommer inte från en politisk dynasti.

“Jag har aldrig riktigt haft en barndom”, säger han till BBC Africa Daily i en omfattande intervju. “Mitt mål var bara att leva ett normalt liv.”

Som en av fem söner till en handikappad, fattig mamma och en frånvarande pappa arbetade han sedan som skolvaktmästare och gummitappare.

Det var ansträngande arbete som orsakade honom smärta eftersom han inte visste att han borde ha gummi på axlarna istället för huvudet, men det gav honom det mod en politiker behöver, säger han till BBC.

Dessa tidiga jobb betalade för två par byxor, två skjortor och en enkelbiljett till huvudstaden Monrovia.

Efter att ha fått en plats på stadens College of West Africa kunde han bara träffa sin mamma en vecka varje år eftersom han var tvungen att arbeta på college för att betala sin undervisning och underhåll.

Herr Boakai, nu nästan 80, medger att han är i åldern för de flesta farföräldrar i väljarna – men ser sitt jobb som att ta itu med djupt rotade problem och överlämna ett välskött Liberia till nästa generation.

“Jag är bara här för att leda en process som får det här landet dit det borde vara, och sedan kan de ta över det.”

Hur framgångsrikt har det varit hittills?

“Liberianerna har hört allt förut – för en statschef att komma in och göra dessa stora, svepande tillkännagivanden om hur de ska göra korruption till allmän fiende nummer ett”, säger författaren och aktivisten Robtel Neajai Pailey.

Hon tillägger dock att så snart president Boakai tillträdde, deklarerade han sina egna tillgångar och bad sina utsedda att göra detsamma. Herr Boakai har också efterlyst en granskning av presidentens kontor och stärkt integritetsinstitutioner som General Auditing Commission och Liberia Anti-Corruption Commission.

“Detta är ett sätt att signalera till det liberianska folket att det inte kommer att vara business as usual”, säger Dr. Neajai Pailey, “och nu följer medlemmar av rättsväsendet och lagstiftaren efter.”

Det är fortfarande långt kvar.

Liberianer har tappat tålamodet de senaste åren, vilket lett till massprotester. De anklagar den förra regeringen för misskötsel och korruption samtidigt som levnadskostnaderna för vanliga människor har skjutit i höjden.

Mer än en femtedel av befolkningen lever på mindre än $2,15 (£1,70) om dagen.

Förra året, när Herr Weah fortfarande stod vid rodret, rankades Liberia på plats 145 av 180 länder i Transparency Internationals korruptionsuppfattningsindex.

Det förekom ett antal skandaler under ex-fotbollsspelarens tid i ämbetet: tre regeringstjänstemän sanktionerades av det amerikanska finansdepartementet och avgick därefter – inga rättsliga förfaranden har ännu inletts mot dem.

President Boakai har också sina kritiker.

En domare anklagade nyligen Boakai för svågerpolitik och hävdade att han gynnade människor från hans hemregion i Lofa County för toppjobb. Presidentskapet sa till BBC att detta inte var sant.

“Presidenten utser inte baserat på stamtillhörighet – han sätter kompetens över allt annat”, säger presidentens pressekreterare Kula Fofana. När han pressades för att bekräfta hur många tjänstemän som utsågs från presidentens hemland Lofa vägrade han att säga “eftersom vi inte gör utnämningar per län.”

“Vi kan mata världen”

Med en historia på Liberias gummiplantager och en period som jordbruksminister på 1980-talet, ser president Boakai enorma tillväxtmöjligheter i länets jord.

“I Afrika kommer vi inte att bygga nya flygplan eller nya bilar, men vi kan mata världen”, säger han till BBC Africa Daily.

“Vi har vattnet, vi har jorden, vi har jorden. Vi behöver inte importera den mängd ris som vi importerar. Vi kan föda oss själva om vi bekämpar korruption och använder våra resurser på rätt sätt – vi kan föda oss själva och till och med exportera.

Han arbetade också för att förbättra Liberias dåliga vägnät.

“Enligt min egen erfarenhet, år efter år, fastnar bilar i leran och folk kan inte röra sig”, säger han. “Du vet vilken inverkan detta har på hälsa, utbildning, människors rörelsefrihet och priserna på varor.

“Så jag sa att vi åtminstone under de första 100 dagarna borde kunna ha alla fordon i rörelse på våra vägar… Det var vad jag sa och det är vad jag jobbar på.”

Han vet att han har mycket att göra, men han hittar fortfarande ett par ögonblick att slappna av.

“Jag har aldrig tid för för mycket kul, men jag älskar all slags musik – jazz, afrikansk musik och jag är en sportälskare.”

“Jag är ett Arsenal-fan – jag har varit i Emirates två gånger och jag får alla deras souvenirer!”

Ytterligare rapportering av Moses Kollie Garzeawu

Fler Liberia-historier från BBC:

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *