Hur Knicks gick från skratt till NBA-finalutmanare (ja, verkligen)

<span><a class=Jalen Brunson av Niga leder ett fastbreak, flankerad av två New York-bo Lagkamrater under en novembermatch på Madison Square Garden.Foto: Jesse D Garrabrant/NBAE/Getty Images” src=”https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/J6KKew9gQx6O5ZucaII7LA–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTk2MDtoPTU3Ng–/https://media.zenfs.com/en/the765_guardian/the763550b/en/the76350b/ eaa 7bfb71″ data-src = “https://s.yimg.com/ny/api/res/1.2/J6KKew9gQx6O5ZucaII7LA–/YXBwaWQ9aGlnaGxhbmRlcjt3PTk2MDtoPTU3Ng–/https://media.zenfs.com/en/the_guardian_476eb4755a45555555555555555525a bfb 71″/>

Det är vår i New York City: snön har smält, korvförsäljarna har korta ärmar. Hoppet genomsyrar staden, som det gör varje år vid den här tiden, när tulpanlökarna börjar spira igen i Central Park. Solen skiner, NBA-slutspelet är precis runt hörnet och New York Knicks-fans är redo att skadas igen.

“Aggressivt optimistisk” skulle vara en träffande karaktärisering av just dessa fans, som har sett mycket mer dålig basketboll än bra från sitt lag tidigare. Oavsett hur dystra saker och ting har blivit för Knicks-fans genom åren, hur dystra utsikterna än har varit under den allmänt föraktade lagägaren James Dolan, har de förblivit lojala mot sin franchise. Men det här året känns annorlunda, trots den senaste skadeturen, och det smittsamma hoppet om vad som komma skall för laget är allt annat än vanföreställningar.

Visserligen är det lite osexigt att beskriva “alkemin” av faktorer som tog den en gång nästan allmänt förlöjligade Knicks-organisationen från ett skratt till ett legitimt slutspelshot, men det var precis vad som hände. Den mest slående förändringen kom förstås i New York, när Jalen Brunson dök upp ur Luka Dončićs 6-fots skugga i Dallas och återföddes som en All-Star under Madison Square Gardens starka ljus. Han gjorde back-to-back matcher med 40 poäng den här månaden, den första Knick som gjorde det sedan Carmelo Anthony 2014, och rusar upp i rankingen av lokala fans favoritspelare snabbare än en New York-minut. Men mycket behövde hända för att avveckla den “skurkliga” etiketten kopplad till en franchise som bara har vunnit två slutspelsserier under de senaste 20 åren.

Den första positiva förändringen kom 2020 med anställningen av NBA-spelaragenten Leon Rose som lagets general manager. Beslutet var kontroversiellt eftersom Rose, den tidigare medchefen för CAA:s basketverksamhet, inte hade någon betydande erfarenhet av NBA-front office. Men han hade solida relationer med några stora namn, en produkt av hans decennier som han arbetade på byråsidan av företaget. Och om det var något som Knicks desperat behövde så var det talang. De hade sett stora svängningar flera gånger under det senaste decenniet, senast i Kevin Durants utlottningar under lågsäsongen innan. Under sin relativt korta anställning i laget har Rose lyckats få in en betydande mängd talanger i byggnaden, antingen genom fri byrå (som förvärvet av Brunson eller hans tidigare Villanova-kollega, trepoängsäset Donte DiVincenzo ) eller genom yrket. (en annan Brunson Villanova-kompis i Josh Hart och före detta Toronto Raptor OG Anunoby, båda ursnygga Knicks) utan att ge upp många värdefulla tillgångar. Faktum är att New York fortfarande har en djup pool av förstaomgångsval som de kan använda för att lägga till ytterligare en stjärna under lågsäsongen om de så önskar.

På hans inställning, Rose skrev ett brev till Knicks-trogna, ber om deras “fortsatta tålamod” och betonar att “ingenting med det här är enkelt eller snabbt.” Även om det inte nödvändigtvis var lätt, skedde processen snabbare än många hade förutspått. Nästan fyra år på dagen sedan Rose värvade har Knicks 43-28, vilket markerar sina första raka säsonger med 40 vinster sedan 1999-2000 och 2000-01 med 11 matcher kvar att spela. De har tagit sig till slutspel under två av de tre senaste säsongerna. Och om inte katastrofen inträffar när de är på väg till nummer 4, kommer det snart att vara tre av fyra.

En av lagets största styrkor är dess tydliga identitet, som vilar på stödpunkten för ett hårt, hårt försvar. Medan Roses personalledning på domstolen verkligen förtjänar beröm, verkade ett av hans tidigaste drag, att anställa Tom Thibodeau några månader in i sin tid som GM, som ett genidrag.

Thibodeau är en mycket erfaren, veteran huvudtränare som är allmänt respekterad runt om i ligan, även om hans ovilja att ge sina stjärnspelare en paus och de skador de kan ha drabbats av som ett resultat har gett honom blandade recensioner genom åren. Men det blir tydligt att han var den perfekta mannen för just det här jobbet: en defensiv expert som hjälper Knicks till sina rötter som ett tufft, beslutsamt lag som kanske inte spelar ett särskilt vackert basketmärke, men som absolut inte är det. Det finns ingen motståndare du skulle vilja träna med över en serie på sju spel.

The Guardian pratade med Chris Herring, som bokstavligen skrev boken om Knicks, om lagets anmärkningsvärda vändning och vad Thibodeau tillför dem. “Jag tycker att han gjorde ett lika bra jobb, om inte bättre, än man kunde förvänta sig av honom när han anställdes,” sa Herring. “I grund och botten knackar de på dörren för att “tävla” just nu, och att vara på den nivån, komma in i den konversationen och förvandla den till något som ser ut som en potentiellt evighetssak, är ett stort steg upp från det. “, vad de var.”

Uppenbarligen är rätt personal och rätt kemi avgörande för lagets framgång, oavsett vem som är ansvarig. Men återigen, äran går till Rose och Thibodeau, eftersom de helt klart har bemästrat konsten att både identifiera vem som kommer att passa bra i laget och få dessa spelare att köpa in sig när de väl kommer. Stämningen i Knicks omklädningsrum är extremt positiv den här säsongen, speciellt nu när några av deras skadade spelare börjar bli friska och återvända till planen.

Och de har också varit smarta med att flytta sina tillgångar. Medan spelare som Immanuel Quickley och RJ Barrett var hemmagjorda favoriter, visste Rose och Co exakt när de skulle använda dem, och att ta tillbaka ett defensivt kraftpaket som Anunoby i gengäld var en nettovinst.

Medan Knicks nådde semifinalen i Eastern Conference förra säsongen – bara deras andra slutspelsserievinst på 23 år – och har varit på en uppåtgående bana sedan Rose kom, är förhoppningen den här säsongen anmärkningsvärd och uppenbar. “Något är helt klart annorlunda [this year]. Det finns ett kamratskap i det här laget som bara känns helt annorlunda, säger Herring. “När Knicks har de här vinstsviterna, när de tänker “Man, de skulle faktiskt kunna göra något”, ryter Garden bara lite annorlunda.”

Turen med skador, eller avsaknaden av sådana, kommer att ha en betydande inverkan på resultatet av New Yorks säsong. Och alla vägar från öster går förmodligen fortfarande genom Boston, Milwaukee, Miami eller någon kombination. Men det unika med detta Knicks-lag och dess nu kanske skrämmande kompetenta toppspelare är att det här långt ifrån är deras enda chans. För en gångs skull känns deras framgång stabil och hållbar. Du skapar något som är designat för att hålla. Oavsett om det är i år eller nästa, så brinner hoppet för evigt i trädgården. Och av en bra anledning.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *