Halleys komet börjar sin 38-åriga resa tillbaka till jorden i kväll

Från och med fredagen den 8 december kan vi äntligen med absolut säkerhet säga att Halleys komet kommer.

Denna mest kända av alla kometer kretsar runt solen i en tillplattad elliptisk bana som för den nära solen och sedan tar den långt ut, bortom solsystemets yttre gränser. Sedan den 9 februari 1986, när den nådde perihelium – kometens närmaste närmande till solen – började den sin långa resa tillbaka till det avlägsna rymden. Och från dess till idag fortsätter kometen att obönhörligt röra sig bort från solen.

Men fredagen den 8 december klockan 20 Eastern Time (01:00 GMT den 9 december) kommer allt att vara över. För i detta ögonblick kommer Halleys komet att nå aphelion; den andra änden av sin bana – den plats i rymden där kometen är längst bort från solen: 3,27 miljarder miles (5,26 miljarder km) bort. Kometen kommer då att vara 472,2 miljoner miles (759,8 miljoner kilometer) bortom omloppsbanan för Neptunus, den mest avlägsna kända planeten.

Senast Halley var på denna punkt i sin omloppsbana var i april 1948.

Relaterad: Meteorregn Eta Aquarid är arvet från Halleys komet på natthimlen i maj

När Halley når aphelion kommer dess omloppshastighet att ha minskat till bara 0,565 miles (0,909 km) per sekund; cirka 2 034 miles (3 272 km) per timme. Jämför det med när kometen rasade runt solen vid perihelium i 33,77 miles (54,52 km) per sekund den 9 februari 1986; cirka 121 572 miles (195 609 km) per timme.

Efter den 8 december kommer kometen att närma sig solen igen – för första gången på nästan 38 år. I enlighet med Keplers andra rörelselag rör sig en himlakropp snabbast när den är i perihelium och långsammast vid aphelion. Så fort Halley passerar aphelion börjar dess omloppshastighet att öka mycket långsamt på väg mot solen.

I tabellen nedan noterar vi de tidpunkter då Halley korsar banorna för sju planeter när den rör sig mot solen. Det genomsnittliga avståndet för varje bana anges i astronomiska enheter (AU). En astronomisk enhet är lika med jordens medelavstånd från solen, 92 955 807 miles (149 597 870 km).

Halleys komet kommer att nå perihelium igen den 28 juli 2061.

Utsikter för år 2061

Så vad kan vi förvänta oss av Halleys nästa framträdande om 38 år? Med den genomsnittliga medellivslängden i USA som för närvarande svävar runt 79 år, om du är född efter 1982, har du en bättre chans än 50-50 att se Halleys återkomst sommaren 2061.

Den kommer att synas på morgonhimlen på väg mot solen under senvåren och försommaren och kommer att vara populär bland tittare på norra halvklotet.

Intressant nog är 2061 spegelbilden av kometens sista framträdande vintern/våren 1986. Då var kometen utom synhåll och befann sig på motsatt sida av solen under midvintern; Men till midsommar 2061 kommer kometen att befinna sig på samma sida av solen som oss, i full sikt, och kommer att synas minst tio gånger ljusare! Den kommer sedan att sjunka snabbt och gradvis gynna sydligare lägen när den kommer in på kvällshimlen.

Men för tittare på mitten av nordliga breddgrader kommer kometen sannolikt fortfarande att bli en slående syn, om än lågt på den västnordvästliga himlen under tidiga augustikvällar.

En lysande vit komet sticker ut bland stjärnorna på natthimlen

En lysande vit komet sticker ut bland stjärnorna på natthimlen

En två månader lång tävling

Huvudshowen börjar i mitten av juni på morgonhimlen. Den 18 juni kommer Halleys komet att placeras i stjärnbilden Oxen, 1,2 grader nordväst om Plejaderna. Den kommer att vara ganska svag vid en magnitud av cirka +5,6 och det är osannolikt att observatörer på bra lägen kommer att se dess blåaktiga jonsvans mycket längre än 1 grad; en artefakt av dess avstånd från jorden på 167 miljoner miles (269 miljoner km).

Men kometen kommer att närma sig både solen och jorden i en ökande takt, och så kommer den att se ut att stiga högre upp i den mörkare himlen och bli märkbart ljusare för varje morgon som går.

Den 1 juli har den ljusnat till magnituden +4,3, med en kort svans som kan vara några grader lång. Den 10 juli kommer den att vara 93 miljoner miles (150 miljoner km) från jorden och kommer att ha mer än fördubblats i ljusstyrka till magnituden +3,5. En vecka senare bör svansen vara mer synlig och nå en längd av cirka 5 grader eftersom den nu flyter i en magnitud av cirka 2,5; Halley kommer att tävla öst-nordost genom femhörningen av stjärnbilden Auriga.

Den 23 juli kan kometens huvud nu vara lika ljust som första magnituden, lågt på den nordöstra morgonhimlen, med en kort svans som pekar nästan direkt uppåt från horisonten.

En grafik som visar när Halleys komet kommer att synas våren och sommaren 2061En grafik som visar när Halleys komet kommer att synas våren och sommaren 2061

En grafik som visar när Halleys komet kommer att synas våren och sommaren 2061

Under tiden kommer Halley gradvis att övergå från morgon- till kvällshimlen, och eftersom den kommer att se ut att följa solen vid perihelium cirka 21 grader norrut från den 25 till 28 juli, kommer det att vara möjligt att se den mot den sena skymningshimlen båda morgnarna samt ett föremål av noll magnitud på kvällen. Nu börjar dess lysande vita dammsvans vecklas ut, vilket imponerade stort på våra förfäder.

Kvällsshow… Halley när hon är som bäst!

I början av augusti blir kometen ett uteslutande kvällsobjekt. Inledningsvis kommer dess synlighet att påverkas av närvaron av en fullmåne den 1 augusti, men på kvällen den 4 augusti kommer kometen äntligen att lysa obehindrat i all sin glans på en mörk himmel djupt i väster när mörkret faller.

En karta som visar var och när Halleys komet kommer att synas under sensommaren 2061En karta som visar var och när Halleys komet kommer att synas under sensommaren 2061

En karta som visar var och när Halleys komet kommer att synas under sensommaren 2061

Faktum är att perioden från den 4:e till den 8:e augusti kan vara toppen av utseendet 2061: kometens huvud lyser lika starkt som den första magnituden och åtföljs nu av en rak och smal svans, kanske 10 eller 15 grader utåt.

Under de följande kvällarna, när Halley rör sig bort från både solen och jorden, kommer dess lyster att blekna. När den färdas sydost genom Jungfruns stjärnor sjunker den också lägre mot horisonten: magnitud +1,8 den 10 december, sedan väntar en bonus på skywatchers på kvällen den 18 december när den bildar en likbent triangel vid en nästan fyra dagar gammal halvmåne och Venus; den är nu nedtonad till magnituden +2,8. Den 24 december passerar Halley bara en grad av Venus och har då dämpats till en ljusstyrka på 3,3.

Ljusföroreningar är jokertecknet

Liknande inlägg:

— Halleys komet: Fakta om historiens mest kända komet

— Att fånga Halleys komet: en astronomisk historia

— Halleys komet upptäcktes av de gamla grekerna

Med den genomsnittliga amerikanska medellivslängden för närvarande nära 79 år, om du är född efter 1982, har du mer än 50-50 chanser att bevittna Halleys återkomst sommaren 2061.

Men jag hoppas innerligt att vi under de kommande 38 åren på något sätt kan hitta en lösning för att avsevärt hejda den växande vågen av ljusföroreningar.

Om inte, finns det en mycket verklig fara att vi kommer att bli “elektriskt bulldozerade” och utsikten över Halley kommer att skymmas av starkt ljus. Och så kan våra barn och barnbarn mycket väl nekas möjligheten att själva hälsa på Halley.

Kort sagt, även om vi kan göra en ganska bra gissning om vad Halleys komet kommer att göra vid sitt nästa planerade besök, är det fortfarande oklart hur vår natthimlen kommer att se ut.

Joe Rao är föreläsare och gästföreläsare vid New York University Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi för Journal of Natural HistoryDe Bondens almanacka och andra publikationer.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *