Forskare identifierar kvarlevor av George Washingtons brorson

Anmäl dig till CNN:s Wonder Theory vetenskapsnyhetsbrev. Utforska universum med nyheter om fascinerande upptäckter, vetenskapliga framsteg och mer.

Den genetiska analysen har kastat ljus över ett långvarigt mysterium kring presidentens öde George Washingtons yngre bror Samuel och hans släktingar. Två av Samuels ättlingar och deras mor identifierades nyligen från skelettrester som hittades i omärkta gravar från 1880-talet. Forskningen gav också den första patrilineära DNA-kartan för den första amerikanska presidenten som inte hade några egna barn.

Forskare avslöjade viktiga härkomstdetaljer genom olika typer av DNA-analys, inklusive en ny teknik som analyserade tiotusentals punkter med genomisk data som kallas singelnukleotidpolymorfismer eller SNP. Dessa är variationer i den genetiska sekvensen som bara påverkar en nukleotid, en byggsten av DNA.

En annan nyckelkomponent var DNA från en levande ättling till Samuel Washington. Genom att jämföra ättlingens orörda DNA med det nedbrutna, hundra år gamla DNA:t i benfragment, upptäckte forskare ledtrådar till sedan länge förlorade identiteter och kopplingar i familjen Washington, rapporterade forskare på torsdagen i tidskriften iScience.

“Mångfalden av dessa metoder gjorde det möjligt för oss att avslöja relationer mellan oidentifierade mänskliga kvarlevor från mitten av 1800-talet och en levande ättling flera generationer borta från sina förfäder”, säger huvudstudieförfattaren Charla Marshall, en molekylär antropolog och biträdande chef för institutionen för Defense DNA Operations Institute, i ett e-postmeddelande.

Enligt studien kan dessa tekniker också hjälpa till att identifiera okända kvarlevor av militärtjänstmedlemmar som går tillbaka till andra världskriget.

Begravd i omärkta gravar

Samuel Washington, mer än två år yngre än George, dog 1781 och begravdes på kyrkogården på sin egendom Harewood nära Charles Town, West Virginia. Uppgifter visade att 20 medlemmar av familjen Washington bodde på Harewood Cemetery, “inklusive Samuel Washington och två av hans fruar, deras barn, barnbarn och barnbarnsbarn och andra”, säger huvudförfattaren Courtney L. Cavagnino, en vetenskapsman på DNA US Armed Forces Identification Laboratory.

Men till skillnad från George Washington, som ligger begravd i en magnifik marmorgrav i Mount Vernon, Virginia, var Samuels grav omärkt, troligen för att skydda den från gravrövare, sa Cavagnino till CNN i ett mejl. Gravstenar saknades också från andra gravar, vilket gör moderna historiker oklart om vem som begravdes var.

Samuel Washington, George Washingtons yngre bror, begravdes i en omärkt grav på kyrkogården på hans egendom Harewood (en interiör se på bilden ovan) nära Charles Town, West Virginia.  -Frances Benjamin Johnson/Library of CongressSamuel Washington, George Washingtons yngre bror, begravdes i en omärkt grav på kyrkogården på hans egendom Harewood (en interiör se på bilden ovan) nära Charles Town, West Virginia.  -Frances Benjamin Johnson/Library of Congress

Samuel Washington, George Washingtons yngre bror, begravdes i en omärkt grav på kyrkogården på hans egendom Harewood (en interiör se på bilden ovan) nära Charles Town, West Virginia. -Frances Benjamin Johnson/Library of Congress

Forskare grävde ut fem omärkta gravar på kyrkogården 1999 för att hitta Samuel Washingtons viloplats. De återfann små ben och tänder från tre begravningar, men DNA-tester vid den tiden var osäkra eftersom proverna var kraftigt nedbrutna och förorenade med bakterier.

Lyckligtvis för författarna till den nya studien, “DNA-analys har gjort stora framsteg sedan början av 2000-talet,” sa Cavagnino. De kombinerade tekniker som optimerade de förkortade strängarna av skadat DNA från kvarlevorna, så att de kunde extrahera det genetiska material de behövde. Maternala relationer bestämdes genom mitokondriell DNA-sekvensering, medan faderliga relationer bestämdes genom att undersöka Y-kromosomer. Ytterligare detaljer kommer från 95 000 SNP, en enorm mängd data som riktar sig till autosomalt DNA (DNA som inte är bundet till könskromosomer).

Genetiska data fastställde initialt att kvarlevorna var av en kvinna och hennes två söner; Records klargjorde vidare att kvinnan var Lucinda “Lucy” Payne och att männen var Samuels barnbarn (och Georges barnbarnsbarn): George Steptoe Washington Jr. och Dr. Samuel Walter Washington. Den levande ättlingens DNA överensstämde mer med Dr. Samuel Walter Washington.

Dessa data visade inte bara att den bortgångne läkaren var den levande farfars farfar till det levande Washington, det visade också vilka kvarlevor som tillhörde vilken bror, något som annars skulle ha varit omöjligt att avgöra med säkerhet, sa forskarna.

Återställda identiteter

1882 grävdes kvarlevorna av flera personer från Harewood ut och överfördes till gravar i Zion Episcopal Church i Charles Town. Bland dem var Lucy Payne och hennes söner. Men några av hennes ben fanns kvar; När de återfanns under utgrävningen 1999 var det oklart vem de tillhörde. Nu, nästan 150 år senare, har identiteten för dessa lämningar äntligen fastställts.

“Kombinationen av avlidna och levande släktingar gjorde den här studien till ett underbart pussel som du var tvungen att arbeta hårt för att ta reda på, men du hade alla nödvändiga bitar”, säger Connie J. Mulligan, professor vid institutionen för antropologi och koordinator för Genetics and Genomics Graduate Program vid University of Florida. Mulligan, som studerar genetisk variation för att förstå hur DNA påverkar hälsa och sjukdom, var inte involverad i forskningen.

Det visar sig att den levande ättlingen, Samuel Walter Washington, den nuvarande ägaren av egendomen Harewood, har mer DNA gemensamt med de två avlidna bröderna än forskarna förväntade sig. De tillskrev detta till släktträdets kollaps – när äktenskap mellan släktingar minskar antalet förfäder – orsakat av flera äktenskap mellan kusiner i Washingtons släktträd.

“Äktenskapen mellan kusiner påverkade bara släktskapsförhållandena mellan bröderna och inte deras mödrar, som hade gift sig in i familjen,” sa Mulligan till CNN. “Jag känner inte till någon studie som hade en datauppsättning så cool som den här, med komplexiteten i släktträdet så att du kunde använda empiriska data för att testa hur inbördes samband förändrade uppskattningar av släktskapssläktskap.” Studien, tillade hon , “var en kombination av banbrytande vetenskap och fantastiskt detektivarbete!”

Forskarnas analys producerade också den första Y-kromosomala DNA-profilen för George Washington, eftersom de manliga försökspersonerna i studien – levande och avlidna – “alla var direkta ättlingar till Augustine Washington, fadern till George Washington”, sa Marshall. Den här profilen kan förtydliga genealogiska relationer mellan personer som ärvt efternamnet Washington men är osäkra på deras familjeband, “för att avgöra vem som är faderligt släkt med George Washington själv”, skrev studieförfattarna.

Men även om fynden ger många nya insikter kvarstår frågan som utlöste utgrävningen 1999: Var ligger Georges bror begravd? Enligt Marshall har Samuels grav ännu inte upptäckts och ingen av hans kvarlevor har identifierats. Vid den tidpunkten, tillade hon, kan hans vistelseort vara förlorad för gott.

“Sökningen efter Samuel Washingtons grav pågår inte längre”, sa Marshall. “Det är möjligt att hans grav grävdes upp för länge sedan och kanske aldrig kommer att hittas igen.”

Mindy Weisberger är en vetenskapsskribent och medieproducent vars arbete har dykt upp i tidskrifterna Live Science, Scientific American och How It Works.

För fler CNN-nyheter och nyhetsbrev, skapa ett konto på CNN.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *