Forntida jättedelfin upptäckt i Amazonas

Anmäl dig till CNN:s Wonder Theory vetenskapsnyhetsbrev. Utforska universum med nyheter om fascinerande upptäckter, vetenskapliga framsteg och mer.

(CNN) – Föreställ dig en delfin. Föreställ dig nu en dubbelt så stor som en människa.

För cirka 16 miljoner år sedan kryssade en gigantisk delfin i djupet av sitt vattenrike. Men till skillnad från de flesta moderna delfiner var dess hem inte ett hav; Den levde i en sötvattensjö i den peruanska Amazonas. Och även om det fortfarande finns levande sötvattensdelfinarter från Amazonas idag, är de inte nära besläktade med denna gamla val. Dess närmaste levande släktingar är floddelfiner, som bor mer än 10 000 kilometer bort i södra Asien, enligt forskare som nyligen beskrev det tidigare okända utdöda däggdjuret.

Analys av den nyligen identifierade forntida delfinens skalle avslöjade att dess kropp skulle ha varit minst 3,5 meter lång – vilket gör den cirka 20 till 25 procent större än moderna floddelfiner och den största kända sötvattensdelfinen.

Men skallen, som var cirka 27 tum (70 centimeter) lång, var ofullständig, så den antika delfinen kan ha varit ännu större, rapporterade forskarna den 20 mars i tidskriften Science Advances, publicerad av American Association for the Advancement of science.

Det som gör fyndet ännu mer extraordinärt är insikten som det ger i sötvattensdelfinernas evolutionära historia, eftersom dessa varelser är extremt sällsynta i fossilregistret, skriver studieförfattarna. Detta beror på att det tenderar att finnas färre enskilda delfiner i sötvattensekosystem, och starka vattenströmmar förhindrar vanligtvis fossiler från att bevaras väl.

De döpte den nyupptäckta arten Pebanista yacuruna; Släktet hänvisar till Pebas-formationen i Peru, där fossilet hittades, och “Yacuruna” är en term för mytiska vattenlevande varelser från lokala legender på det inhemska Kichua-språket.

“Jag tycker att detta är en anmärkningsvärd upptäckt, särskilt med tanke på att det finns en art av floddelfiner i Sydamerika som tillhör en helt annan grupp av odontoceter (tandvalar), säger Jorge Velez-Juarbe, assisterande curator för marina däggdjur vid Natural History Museum i Los Angeles County, i ett e-postmeddelande.

– Jag undrar också hur många andra register över utdöda floddelfiner som väntar på att bli upptäckta, säger Velez-Juarbe, som inte var inblandad i forskningen, till CNN.

Typexemplar (holotyp) av Pebanista yacuruna, inklusive ett fotografi av provet och en 3D-ytmodell i ryggvy.  -Aldo Benites-Palomino

Typexemplar (holotyp) av Pebanista yacuruna, inklusive ett fotografi av provet och en 3D-ytmodell i ryggvy. -Aldo Benites-Palomino

“Alla blev flippade”: Fossila egenskaper avslöjar sällsynta fynd

Moderna sötvattensdelfiner är kända för sina kraftigt långsträckta nosar, jämfört med marina delfiners kortare nosar. Det finns den sydasiatiska floddelfinen (släktet Platanista) och Amazonas floddelfin (släktet Inia), även känd som den rosa floddelfinen, och de två grupperna inkluderar flera arter och underarter.

Den kinesiska Yangtzeflodens delfin (Lipotes vexillifer) representerar ett tredje släkte, men arten har inte setts i naturen på 40 år och kan vara utdöd, enligt International Union for Conservation of Nature (IUCN). I själva verket, enligt IUCN, är alla överlevande floddelfinarter hotade eller hotade av utrotning.

Forskare upptäckte fossilet av en delfin från Amazonfloden 2018 nära Napofloden i Loreto, Peru. Huvudstudieförfattaren Aldo Benites-Palomino, doktorand vid Institutet för paleontologi vid universitetet i Zürich, stannade för att undersöka några konstiga stenfragment på marken, sa han till CNN. Samtidigt påpekade studiens medförfattare John J. Flynn, curator för fossila däggdjur vid American Museum of Natural History i New York City, vad som såg ut som en skalle som sticker ut från en vall.

Ett internationellt team av forskare upptäckte fossilet 2018 under en expedition till Napofloden i Peru.  -Aldo Benites-PalominoEtt internationellt team av forskare upptäckte fossilet 2018 under en expedition till Napofloden i Peru.  -Aldo Benites-Palomino

Ett internationellt team av forskare upptäckte fossilet 2018 under en expedition till Napofloden i Peru. -Aldo Benites-Palomino

“Jag sa, ‘Hej, John, har det här något att göra med pjäsen jag har i min hand?'”, minns Benites-Palomino. Det han höll visade sig vara en talarstol – den rundade nässpetsen – från den inbäddade skallen. När de rengjorde den tillräckligt för att se formerna på tandhålorna insåg Benites-Palomino att det var något ovanligt.

“Vi började skrika “Det är en delfin!” Det är en delfin!'” sa Benites-Palomino.

Först trodde de att det var en gammal släkting till den moderna delfinen i Amazonas. Ytterligare rengöring avslöjade dock att storleken och formen på ögonhålan liknade dem hos sydasiatiska floddelfiner, som har mycket mindre ögon än deras sydamerikanska släktingar.

“Det var ett ögonblick då alla blev förbannade eftersom det inte var en delfin från Amazonasfloden,” sa Benites-Palomino. Av detta lärde forskarna att två arter av delfiner hade flyttat in i det inre av regionen oberoende av varandra och vid olika tidpunkter.

Utgrävning av delfinernas mångfald

Platanistoider – gruppen som inkluderar P. yacuruna och de moderna floddelfinerna i Sydasien – var utbredd för omkring 20 miljoner år sedan. Förfäderna till moderna delfiner i Amazonas var utbredda i haven för cirka 10 till 6 miljoner år sedan, sa Benites-Palomino.

Eftersom båda grupperna av valar var så olika, vågade vissa arter troligen in i floder och sjöars ekosystem för att möta mindre konkurrens om mat. Denna sötvattensmiljö i Amazonas var näringsrik och full av liv och var hem för krokodiler, sköldpaddor och fiskar, såväl som däggdjur som sengångare, gnagare, klövdjur och primater.

“Sammantaget kan ‘floddelfiner’ betraktas som topprovdjur i dessa ekosystem,” sa Velez-Juarbe.

P. yacuruna var bland den första vågen av delfiner som testade vattnet i Amazonas floder och sjöar; Enligt studien kan brist på rovdjur i sitt nya hem förklara varför arten har vuxit sig så stor. Men miljöförändringar som torka kan senare ha dömt P. yacuruna och lett den till utrotning, vilket gör sötvattenmiljön tillgänglig för förfäderna till bevarade rosa floddelfiner.

Paleontologen Aldo Benites-Palomino förbereder holotypskalle Pebanista yacuruna på Limas naturhistoriska museum 2018.  - Rodolfo Salas GismondiPaleontologen Aldo Benites-Palomino förbereder holotypskalle Pebanista yacuruna på Limas naturhistoriska museum 2018.  - Rodolfo Salas Gismondi

Paleontologen Aldo Benites-Palomino förbereder holotypskalle Pebanista yacuruna på Limas naturhistoriska museum 2018. – Rodolfo Salas Gismondi

“Vi vet nu att denna art levde där tidigare, men Amazonasområdet är också viktigt för vår bevarade Inia geoffrensis,” sa Benites-Palomino. “[The discovery] betonar att detta är en extremt viktig miljö för utvecklingen av sötvattensvalar.”

Försvinnandet av P. yacuruna är en dyster påminnelse om att denna viktiga miljö alltför lätt kan störas. Enligt World Wildlife Fund står moderna delfiner från Amazonas nu inför en oviss framtid, till stor del på grund av kvicksilverföroreningar från guldbrytning som sipprar in i näringskedjan. Det nyupptäckta fossila pekar på sötvattensekosystemens bräcklighet och deras invånares sårbarhet – tidigare och nutid – för miljöförändringar, oavsett om dessa förändringar är naturliga eller konstgjorda, tillade Velez-Juarbe.

“Pebanista lägger till ytterligare ett lager till valarnas komplicerade evolutionära historia, och särskilt floddelfiner. De få arter som överlever idag är bara de sista resterna av grupper som en gång var mer mångfaldiga.”

Mindy Weisberger är en vetenskapsskribent och medieproducent vars arbete har dykt upp i tidskrifterna Live Science, Scientific American och How It Works.

För fler CNN-nyheter och nyhetsbrev, skapa ett konto på CNN.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *