Fed-bevakaren som förklarade bostadsbubblan 2007 förväntar sig att räntorna kommer att förbli höga under “mycket, mycket, mycket längre.” Det är en hämnd för den ohållbara “gratispengar-eran”

I över 40 år har Jim Grant följt detaljerna i Federal Reserves politik och dess inverkan på ekonomin och marknaderna i sitt berömda nyhetsbrev, Grant’s Interest Rate Observer. Den alltid böjda och ofta avgjort skeptiske ekonomiska historikern har gjort sig ett namn med några ganska profetiska förutsägelser inför tidigare finansiella katastrofer, inklusive den globala finanskrisen.

Nu i en intervju med TillgångarGrant uttrycker sin rädsla för att en annan potentiell katastrof är nära till hands. Han menar att efter ungefär ett decennium med nära nollräntor har den amerikanska ekonomin utvecklat ett skuldproblem – ett som sannolikt kommer att sluta illa när räntorna fortsätter att stiga. De oundvikliga konsekvenserna av slutet på “gratispengar-eran” är ännu inte helt kännbara, varnar Grant.

“Allt bubblan” och dess konsekvenser

För att förstå Grants oro måste vi ta ett steg tillbaka till 2008, året då Federal Reserves politik enligt hans uppfattning blev helt ologisk.

För att hjälpa ekonomin att återhämta sig efter den globala finanskrisen höll Fed räntorna nära noll och införde en policy som heter kvantitativa lättnader (QE), där man köpte statsobligationer och pantsäkrade värdepapper i hopp om att stimulera utlåning och investeringar att öka. Tillsammans skapade dessa åtgärder vad som i dag kallas “fria pengar”-eran, och pumpade in biljoner dollar i ekonomin i form av skulder med låg ränta.

Grant har länge hävdat att Feds politik efter den globala finanskrisen hjälpte till att spränga en “allt-bubbla” i aktier, fastigheter och, ja, allt. Och även efter det svåra aktieåret 2022, den tvååriga nedgången i fastighetssektorn och en regional bankkris i mars i år, fruktar han fortfarande att denna bubbla bara delvis är deflaterad.

Medan bank- och kommersiella fastighetssektorer har drabbats hårt av stigande räntor, gäller Grants största rädsla kreditmarknaderna.

Efter år av företag (likväl som konsumenter och regeringar) som snabbt har ökat sina skulder, fruktar Grant att många snart inte kommer att kunna bära den skulden. Med dagens höga räntor kommer refinansiering att bli en utmaning, särskilt om ekonomin bromsar. “Jag tror att konsekvenserna av mer eller mindre 10 år av bokstavligen gratis pengar kommer att spela ut på kreditmarknaderna,” sa han Tillgångar.

Grant pekade på så kallade “zombieföretag” som ett exempel på de problem som långivare kan ställas inför. Som Tillgångar Som tidigare rapporterats lyckades hundratals företag hålla sig flytande i gratispengar-eran genom att använda billiga skulder för att upprätthålla trasiga affärsmodeller. Men nu är många av dessa företag under press när ekonomin saktar ner och lånekostnaderna stiger. Detta innebär att de kanske inte kan betala tillbaka sina långivare. “Det kan vara så att ackumuleringen av utlåningsfel och utlåning orsakad av uppmuntran till urskillningslös utlåning – det vill säga nollprocentsränteregimen – var en öppen inbjudan till att överdriva utlåningen”, sa Grant Tillgångaroch tillägger att “Tillgångar kan fortfarande möta konsekvenserna.”

Ta WeWork som exempel. David Trainer, grundare och VD för investeringsanalysföretaget New Constructs, varnade i flera år för att kontorsföretaget maskerade sin olönsamma affärsmodell med billiga skulder i en tid präglad av “gratis pengar”. Nu, efter en misslyckad börsnotering, år av kontantbränning och en bråttom att bli börsnoterad via ett förvärvsföretag för specialändamål (SPAC), har WeWork förlorat miljontals investerare och gått i konkurs, vilket tvingar företaget att avskaffa hyreskontrakt för att ge upp och svika långivare .

“WeWork är bara det första av många andra olönsamma zombieföretag som står inför möjlig konkurs”, skrev New Constructs analytiker Kyle Guske i en notis i november. “När Fed alltmer antar en “högre för längre”-mentalitet, verkar dagarna med gratis och lätta pengar vara över. Vi hoppas att dagarna av att hälla miljarder av kapital till förlustbringande företag i hopp om att lura intet ont anande privata investerare är över.”

Enligt hans mening ökar redan konkurserna. Enligt S&P Global var det 516 företagskonkurser fram till september – fler än under något helt år sedan 2010. Och antalet amerikanska företagskonkurser ökade med nästan 30 % i september jämfört med ett år tidigare, visar uppgifter från federala domstolar.

Porträtt av GRANTS RÄNTAOBSERVERA utg.  Jim Grant (Foto av Suzanne Opton/Getty Images)

Porträtt av GRANTS RÄNTAOBSERVERA utg. Jim Grant (Foto av Suzanne Opton/Getty Images)

Bubbelåren

Grant är bara ett av flera välkända namn inom finans som fruktar att gratispengar-eran har skapat snedvridningar i ekonomin som ännu inte har rättat till sig.

Detta säger Mark Spitznagel, grundare och investeringschef för den privata hedgefonden Universa Investments. Tillgångar i augusti att Fed:s politik efter GFC (och pandemitiden) hade skapat den “största kreditbubblan i mänsklighetens historia” och en “tinderbox”-ekonomi.

”Vi har aldrig sett en jämförbar total skuld och hävstång i systemet. Det är ett experiment”, varnade han. “Men vi vet att kreditbubblor måste spricka. Vi vet inte när, men vi vet att de måste.”

Grant är också känd för mer profetiska förutsägelser om tidigare marknadsbubblor. Långt innan subprime-inteckningar satte några av Wall Streets längsta institutioner i konkurs, varnade Grant i flera nyhetsbrev för att bolånestandarderna hade blivit för slappa och att mängden bolån med justerbar ränta på bostadsmarknaden satte amerikaner – och banker – i riskzonen. stigande räntemiljö. Han återpublicerade några av dessa kolumner i 2008 års bok Mr. Market Nets: The Bubble Years and Beyond, de som Ekonomiska tider prisades i år som “kusliga exempel på framsynthet.”

Grants farhågor besannades när fastighetspriserna rasade och subprime-inteckningar med justerbar ränta – förpackade i värdepapper av Wall Streets genier – imploderade på rekordtid och blev spiken i kistan för den globala ekonomin.

Historien säger: Högre mycket, mycket längre

Grant sticker ut från mängden på Wall Street på ett annat sätt: Medan många investeringsguruer kräver att Fed ska börja sänka räntorna någon gång under nästa år eller två, förutspår Grant en era av högre räntor som kan pågå i en generation.

Fed-ordföranden Jerome Powell har upprepade gånger varnat för att räntorna måste vara högre “längre” för att verkligen hålla tillbaka inflationen. Men många Wall Street-chefer, uppmuntrade av den kraftiga nedgången i inflationen sedan dess högsta nivå på fyra decennier i juni 2022, tror att toppräntorna redan har uppnåtts.

Grant ser dock på penningpolitiken ur ett historiskt perspektiv och menar att vi står inför en generation av stigande räntor, med viss volatilitet däremellan. “Räntan skulle vara högre mycket, mycket, mycket längre – men vi måste understryka och kursivera tillståndet –när det förflutna är prolog,” han sa Tillgångar.

Grant fann att räntorna trendade stadigt nedåt mellan 1981 och 2023, med undantag för några korta svackor. Och under de fyrtio åren innan dess hade trenden, återigen med några få undantag, varit i huvudsak i motsatt riktning.

“Det är den historiska meritlistan, det är mönstret som räntorna tenderar att trenda över generationer,” förklarade Grant och hävdade att vi kan ha gått in i en “ny regim.”

“Vi verkar ha nått en viktig brytpunkt för räntorna 2020 och 2021”, tillade han. Baserat på historien, sa han, borde denna nya regim pågå i 40 år. Ändå gjorde Grant det klart att den generationsuppåtgående trenden sannolikt inte är en rak linje. Skulle en lågkonjunktur inträffa kan det bli en “betydande”, om än tillfällig, nedgång i räntorna.

Om Grant har rätt skulle det innebära att vi kan stå inför en era av låg ekonomisk tillväxt, relativt hög inflation och höga räntor – en ekonomisk kombination som ofta kallas stagflation. Och det är inte precis ett vinnande recept för att investera. Det skulle till och med kunna skapa en miljö där företagens konkurser ökar och kreditmarknaderna betalar det försenade priset för gratispengar-eran.

Men hur är det med deflationsteknik?

Det finns dock ett seriöst motargument till Grants tro att räntorna kommer att tendera att stiga under de kommande decennierna, och det är en ganska enkel idé. Som Cathie Wood, VD för det teknikfokuserade investeringsförvaltningsföretaget ARK Invest, uttryckte det: Wall Street Journal Intervju förra månaden: “Teknik är deflationär.”

Teknologer och Wall Street-tjurar hävdar att framväxten av AI och robotik förebådar en era av revolutionerande tekniska framsteg som dramatiskt kommer att öka arbetarnas produktivitet, sänka priserna för företag och konsumenter eller till och med balansera statliga budgetar.

Grant erkände att tekniska framsteg kan vara deflatoriska, men det är inte klart om nuvarande framsteg är tillräckligt snabba för att avsevärt sänka priserna. När han ser tillbaka genom historien, noterade han att det fanns perioder då den amerikanska ekonomin genomgick snabba förändringar men priserna steg fortfarande – vilket innebär att innovation och deflation inte alltid sammanfaller.

“Jag vet inte hur jag ska jämföra intensiteten av tekniska framsteg på 1930-talet med den på 1970-talet,” sa han. “Men båda kännetecknades av enorma framsteg inom produktionsteknik och den ena kännetecknades av deflation, den andra av enorm inflation.”

Även om det verkligen är möjligt att teknik kan underblåsa deflation, sa Grant att han inte tror att det är troligt. Den erfarne ekonomihistorikern avslutade dock med att betona att historien inte är en plan och att prognosmakare måste vara blygsamma.

“Vi vet hur rika vi alla skulle vara om det förflutna var pålitligt och sanningsenligt – särskilt historiker, som redan har så lite pengar,” sa Grant och tillade att detta innebär att experter bör “gå fram med försiktighet” när de gör förutsägelser.

Den här historien publicerades ursprungligen på Fortune.com

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *