En första titt på prover från asteroiden Bennu tyder på att rymdsten till och med kan vara “ett fragment av en forntida havsvärld.”

Forskare inspekterar nu fångade, förpackade och märkta bitar av asteroiden Bennu, den kosmiska moderloden som levereras av NASA:s Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification och Security – Regolith Explorer-uppdrag.

Denna sju år långa resa, känd inom astronomi som OSIRIS-REx, tog hem varorna via en provreturbehållare som stannade helt den 24 september 2023 och hoppade in i fallskärm i en avlägsen del av det amerikanska försvarsdepartementet i Utah för testning – och träningsområde. Dessa exemplar tros innehålla avlägsna rester av bildandet av solsystemet för 4,5 miljarder år sedan.

Space.com kom ikapp två ledande forskare som för närvarande arbetar med att ta reda på vad dessa mörka asteroidpartiklar lyser upp och hur dessa material som exporterades från Bennu bildades. Men också vilka insikter de har om bildandet av världarna i vårt solsystem, inklusive jorden.

Relaterad: NASA:s första asteroidprov är rikt på kol och vatten, konstaterar OSIRIS-REx-teamet

Orörd reservoar

Inställningen är Kuiper-Arizona Laboratory for Astromaterials Analysis vid University of Arizona. Forskare där använder instrument för att ta reda på vad OSIRIS-REx-samlarföremålen säger till dem, ner till atomär skala.

Först fick forskare vid University of Arizona 200 milligram – ungefär sju tusendelar av ett uns – av asteroiden Bennu-provet för analys.

“Vi har över 1 000 partiklar större än en halv millimeter, 28 partiklar större än en centimeter, och den största partikeln är 3,5 centimeter”, säger Dante Lauretta från University of Arizona, OSIRIS huvudutredare -REx. “Så det är en fantastisk samling full av riktigt stora stenar.”

Bennuprover innehåller rikligt med vatten instängt i mineraler som lera och är också rika på kol, kväve, svavel och fosfor. OSIRIS-REx-prover representerar den största orörda reservoaren av sådana material på jorden.

“Vi kommer att vara upptagna under väldigt lång tid,” sa Lauretta till Space.com. “Detta är en enorm mängd prover för oss”, sa han, när Bennu-exemplar nu studeras runt om i världen.

ett mikroskop på en laboratoriebänkskiva

ett mikroskop på en laboratoriebänkskiva

Tydligt och annorlunda

Vad som kommer att upptäckas kommer att förklaras i detalj vid den 55:e Lunar and Planetary Science Conference nästa månad i The Woodlands, Texas. Över 70 sammanfattningar av vetenskapliga resultat lämnades till detta prestigefyllda möte, sa Lauretta. ”Från mars kommer allt att göras tillgängligt för världen. Så laget jobbar i full fart, säger han.

Ett tidigt fynd är att det undersökta asteroidmaterialet “ser isotopiskt distinkt ut och inte likt något annat i vår meteoritsamling, vilket är spännande”, sa Lauretta. “Det finns en hel rad material som vi aldrig kommer att få tillgång till om vi bara förlitar oss på meteoriter,” tillade Lauretta.

De flesta meteoriter som överlever sitt eldiga fall genom jordens atmosfär och som återvinns är bitar av asteroider. Det är dock inte lätt att avgöra vilken rymdsten från vilken de bildades.

en vetenskapsman i en blå skjorta och glasögon som håller en metallskivaen vetenskapsman i en blå skjorta och glasögon som håller en metallskiva

en vetenskapsman i en blå skjorta och glasögon som håller en metallskiva

fosfatskorpa

OSIRIS-REx-prover uppvisar en fosfatskorpa som aldrig tidigare observerats i meteoriter, sa Lauretta. Dessa höga fosfatkoncentrationer har upptäckts i främmande havsvärldar, sa han.

Till exempel innehåller Saturnus måne Enceladus fosfater, en viktig byggsten i livet, i mycket högre koncentrationer än jordens hav.

“Asteroid Bennu kan vara ett fragment av en forntida havsvärld. Detta är fortfarande mycket spekulativt. Men det är den bästa ledtråden jag har för närvarande för att förklara ursprunget till det här materialet, säger Lauretta.

Grått damm och små stenar i en glasflaskaGrått damm och små stenar i en glasflaska

Grått damm och små stenar i en glasflaska

Koppla ihop prickarna

Att reda ut historien om asteroiden Bennu är ett surrealistiskt åtagande, säger Thomas Zega, professor vid universitetets Lunar and Planetary Laboratory och vetenskaplig chef vid skolans Kuiper-Arizona Laboratory for Astromaterials Analysis.

Zega pekar på decennierna som följde med OSIRIS-REx-uppdraget, från ett konkret förslag till den intensiva studien av asteroidproverna i laboratoriet.

“Ärligt talat, det går sällan en dag som jag inte känner mig så otroligt lyckligt lottad att få göra det här för att leva”, sa Zega till Space.com. “Jag nyper mig. Det är en välsignelse.”

Enligt vilken definition som helst var OSIRIS-REx-uppdraget en fenomenal framgång, tillade Zega, “och att nu kunna använda några av de mest avancerade analytiska verktygen på planeten för att mäta proverna, det är ganska anmärkningsvärt.”

Uppdrag som OSIRIS-REx lär inte bara forskare om ursprunget till Bennu, noterade Zega, “de hjälper oss verkligen att koppla ihop prickarna mellan andra meteoriter som vi har i våra terrestra samlingar och kanske asteroiderna som de kom från.” , i asteroidbältet mellan Mars och Jupiter.

En vetenskapsman placerar en bricka i en stor skåpliknande maskinEn vetenskapsman placerar en bricka i en stor skåpliknande maskin

En vetenskapsman placerar en bricka i en stor skåpliknande maskin

Snabb titt

Zega var medlem i “Quick Look”-teamet som deltog i öppningen av OSIRIS-REx provreturkapseln efter leverans till NASA:s Johnson Space Center i Houston, Texas.

Vad kuratorteamets experter fann var ett lager av finkornigt damm från provtagningsmanövern vid Bennu på det återlämnade flygelektronikdäcket och utsidan av Touch-and-Go Sample Acquisition Mechanism (TAGSAM) – den luftfilterliknande enheten på slutet av OSIRIS-REx robotarm, som fångade de flesta av Bennu-fragmenten.

En aspekt av Zegas overkliga möte med Bennu involverar att lämna Texas och flyga tillbaka till Arizona med en förutbestämd liten del av asteroidens prov.

Slutligen härrör Zegas expressbudsuppgifter från att University of Arizona har varit hemmabas för cirka 20 års arbete för att föra OSIRIS-REx från erbjudande till ballistiskt inträde av asteroidmaterial.

Skydd av mörkret

“Det fanns inget sätt att det gick i incheckat bagage! Den hamnade i min ryggsäck som jag tog med mig på planet. Det var en liten mängd material, förseglad i en påse, som i sin tur förseglades i en kvävefylld flaska.” Så allt var skyddat, minns Zega.

När Zega landade i Tucson på natten var det första Zega gjorde att stoppa in provet i en torr kvävelåda i universitetslabbet för skydd och bevarande.

“Och sedan gick jag hem, åt middag och gick och la mig,” sa Zega.

Zega sa att han skämtade om att det hela ägde rum i skydd av mörkret. “Ingen visste att någon just hade tagit med det första provet av NASA:s första asteroidprov tillbaka till Tucson,” sa han.

Håll ögonen öppna

Liknande inlägg:

– Sist men inte minst! NASA frigör äntligen locket på asteroiden Bennu provkapsel efter att ha kämpat med fastnade fästelement

– OSIRIS-APEX förbereder sig för sitt första solmöte på väg till asteroiden Apophis

— NASA:s OSIRIS-REx tar prover från asteroiden Bennu till jorden efter en historisk resa på 4 miljarder mil

Förra månaden, den 10 januari, öppnades OSIRIS-REx TAGSAM-huvudet fyllt med Bennu-delar helt av NASA-kuratorer. Detta sista steg lät dock vänta på sig, eftersom några problematiska fästelement gjorde det omöjligt att se hela lasten av asteroidsamlarföremål.

Now on tap kommer att publicera en katalog över alla Bennu-prover senare i år, vilket ger forskare och institutioner runt om i världen möjligheten att skicka in förfrågningar om att studera rymdfarkostens Bennu-bett.

Under tiden är Lauretta och Zega, tillsammans med kollegor, upptagna med att undersöka Bennu-exemplar.

Team av universitetsstudenter och fakulteter använder ett brett utbud av möjligheter, från optiska mikroskop och elektronmikroskop till ett nyförvärvat verktyg.

Ett kraftfullt nanoSIMS-instrument är i drift, som ger fantastiska insikter om isotoper (olika varianter av atomer) för att tolka hur varje komponent i Bennu-provet bildades.

“Vi kommer att se många coola saker hända under de närmaste månaderna,” sa Lauretta. “Så håll utkik.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *