Den föga kända svarta gymnasieläraren i naturvetenskap som revolutionerade studiet av insektsbeteende i början av 1900-talet

En skarp höstmorgon 1908 gick en elegant klädd afroamerikansk man fram och tillbaka bland furuekarna, magnoliorna och silverlönnarna i O’Fallon Park i St. Louis, Missouri. Efter att ha placerat ett dussin skålar fyllda med jordgubbssylt på flera picknickbord drog sig biologen Charles Henry Turner tillbaka till en närliggande bänk, anteckningsbok och penna redo.

Efter en paus mitt på morgonen med te och rostat bröd (toppad med jordgubbssylt, förstås), återvände Turner till sitt utomhusexperiment. Vid lunchtid och på kvällen ställde han tallrikar fyllda med sylt på parkborden. När han upptäckte, honungsbin (Apis mellifera) var pålitliga frukost-, lunch- och kvällsbesökare till den sockerrika buffén. Efter några dagar slutade Turner bjuda på sylt vid lunchtid och vid solnedgången och presenterade godsakerna först i gryningen. Först dök bina upp vid alla tre tidpunkterna. De ändrade dock snart sina ankomstvanor och besökte bara picknickborden på morgonen.

Detta enkla men elegant designade experiment fick Turner att dra slutsatsen att bin kan känna av tid och snabbt utveckla nya matvanor som svar på förändrade förhållanden. Dessa resultat var bland de första i en serie banbrytande upptäckter Turner gjorde om insektsbeteende.

Under sin framstående 33-åriga karriär skrev Turner 71 artiklar och var den första afroamerikanen som fick sin forskning publicerad i den prestigefyllda tidskriften Science. Även om hans namn knappast är känt idag, var Charles Henry Turner en pionjär inom biforskning och bör räknas till de stora entomologerna på 1800- och 1900-talen. När jag undersökte min bok om mänskliga interaktioner med insekter i världshistorien blev jag medveten om Turners banbrytande arbete med insektsigenkänning, som utgjorde mycket av hans banbrytande forskning om djurs beteende.

Ödmjuka begynnelser

Turner föddes i Cincinnati 1867, bara två år efter slutet av inbördeskriget. Son till en kyrkoledare och en tidigare förslavad sjuksköterska, växte han upp under Jim Crows spöke – en uppsättning formella lagar och informella metoder som förvisade afroamerikaner till andra klassens status.

Den sociala miljön under Turners barndom inkluderade segregation i skola och bostäder, frekventa lynchningar och förnekandet av grundläggande demokratiska rättigheter till stadens icke-vita befolkning. Trots enorma hinder som stod i vägen för hans utbildningsmål och professionella ambitioner, bar Turners envisa anda igenom honom.

Som ung utvecklade han en bestående fascination för små varelser och fångade och katalogiserade tusentals myror, skalbaggar och fjärilar. En gåva till vetenskapen var bara en av Turners många talanger. På Gaines High School ledde han sin helsvarta klass och säkrade sin plats som valedictorian.

Turner tog sedan en Bachelor of Science-examen från University of Cincinnati och blev den första afroamerikanen att doktorera i zoologi från University of Chicago. Turners banbrytande doktorsavhandling, “The Homing of Ants: An Experimental Study of Ant Behavior,” publicerades senare som ett utdrag i septembernumret 1907 av Journal of Comparative Neurology and Psychology.

Trots sin briljans kunde Turner inte hitta långvarig anställning inom högre utbildning. University of Chicago vägrade att erbjuda honom ett jobb, och Booker T. Washington var för fastspänd för pengar för att anställa honom på det helsvarta Tuskegee Normal and Industrial Institute i Alabama.

Svartvitt foto av en stor skolbyggnad i tegel.

Efter en kort period vid University of Cincinnati och en tillfällig anställning vid Clark College (nu Clark Atlanta University), tillbringade Turner resten av sin karriär med undervisning vid Sumner High School i St. Louis. 1908 var hans lön ynka 1 080 dollar per år, vilket är ungefär 34 300 dollar i dagens dollar. På Sumner – utan tillgång till ett fullt utrustat laboratorium, forskningsbibliotek eller doktorander – gjorde Turner banbrytande upptäckter om insekters beteende.

Utforska insekters sinnen

En av Turners viktigaste upptäckter var att getingar, bin, sågflugor och myror – medlemmar av Hymenoptera Ordning – är inte bara primitiva automater, som så många av hans samtida trodde. Istället är de organismer med förmågan att minnas, lära och känna.

Svartvit gravyr av en biart från 1894.Svartvit gravyr av en biart från 1894.

I början av 1900-talet insåg biologer att blommor attraherar bipollinatorer genom att producera vissa dofter. Men dessa forskare visste nästan ingenting om de visuella aspekterna av sådana attraktioner när bina var för långt från blommorna för att känna lukten av dem.

För att undersöka detta körde Turner in rader av träpinnar i gräset i O’Fallon Park. På varje pinne fäste han en röd skiva doppad i honung. Snart började bin resa långt borta till hans provisoriska “blommor”.

Turner la sedan till en serie “kontrollstavar” toppade med blå skivor som inte bar honung. Bina ägnade lite uppmärksamhet åt de nya “blommorna”, vilket visar att visuella signaler gav dem vägledning när bina var för långt borta för att känna lukten av sina mål. Även om ett honungsbins förmåga att upptäcka rött fortfarande är kontroversiellt, har forskare fastställt att Turnerbin sannolikt reagerade på så kallade akromatiska stimuli som gjorde att de kunde skilja mellan olika nyanser och nyanser.

Varaktiga arv från en underskattad pionjär

Turners häpnadsväckande spektrum av fynd från tre decennier av experiment etablerade hans rykte som en auktoritet på beteendemönster hos bin, kackerlackor, spindlar och myror.

Som vetenskaplig forskare utan universitetstjänst ockuperade han en märklig nisch. Hans situation var till stor del resultatet av systemisk rasism. Detta var också resultatet av hans engagemang för att utbilda unga svarta studenter i naturvetenskap.

Förutom sina vetenskapliga publikationer skrev Turner mycket om afroamerikansk utbildning. I sin essä från 1902 “Kommer negerns utbildning att lösa rasproblemet?” Turner hävdade att handelsskolor inte var vägen till svart bemyndigande. Istället efterlyste han en omfattande offentlig utbildning av afroamerikaner i alla ämnen: “Om vi ​​lägger undan våra fördomar och söker den högsta utbildningsnivån bland både vita och svarta, kommer det om några decennier inte att finnas något mer negerproblem.”

Turner var bara 56 år gammal när han dog av akut myokardit, en smittsam inflammation i hjärtat. Han lämnade efter sig två barn och sin andra fru, Lillian Porter.

Turners vetenskapliga bidrag består. Hans artiklar fortsätter att citeras flitigt, och entomologer har senare bekräftat de flesta av hans slutsatser.

Trots de skrämmande utmaningar han ställdes inför under hela sin karriär var Charles Henry Turner bland de första forskarna som kastade ljus över binas hemliga liv, de bevingade pollinatörerna som säkerställer välbefinnandet för mänskliga matsystem och överlevnaden av jordens biosfär.

Den här artikeln återpublicerades från The Conversation, en ideell, oberoende nyhetsorganisation som ger dig fakta och pålitlig analys för att hjälpa dig förstå vår komplexa värld. Det skrevs av: Edward D. Melillo, Amherst College

Läs mer:

Edward D. Melillo arbetar inte för, ger råd, äger aktier i eller tar emot finansiering från något företag eller organisation som skulle dra nytta av denna artikel, och har inte avslöjat några relevanta anknytningar utöver deras akademiska anställning.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *